Apollo 11 a amené des humains à la surface de la Lune pour la première fois en 1969. Ici, Buzz Aldrin met en place l'expérience Solar Wind dans le cadre d'Apollo 11, avec Neil Armstrong prenant la photo. (NASA / APOLLO 11)

Comment était-ce quand la civilisation humaine a atteint son apogée?

Les 300 000 dernières années se produisent en un clin d'œil cosmique, mais cela signifie tout pour l'humanité.

L'histoire de l'humanité était tout sauf inévitable. Bien que l'Univers ait créé les conditions et les ingrédients qui ont rendu notre existence possible, ce n'est qu'une série d'événements improbables qui se sont déroulés qui nous ont donné spécifiquement naissance. Si même l'un des innombrables résultats avait été différent, notre espèce n'aurait peut-être jamais évolué sur la planète Terre.

Mais il y a 300 000 ans, les Homo sapiens vivaient en Afrique, ayant évolué à partir de nos ancêtres communs. Pendant presque tout ce temps, nous avons vécu en même temps que d'autres hominidés comme Homo Erectus et Neanderthals, chacun d'entre nous profitant du feu, des outils, des vêtements, de la langue et des abris construits artificiellement. D'un état primitif de chasseur-cueilleur au monde moderne technologiquement avancé, voici la dernière étape de notre histoire: comment la civilisation humaine s'est développée.

Cette reconstruction de l'environnement du milieu du Paléolithique remonte à environ 80 000 ans et représente un homme de Neandertal vivant dans ce qui est considéré comme une habitation typique de l'époque. (Photo de Xavier ROSSI / Gamma-Rapho via Getty Images)

Même si les hominidés s'étaient auparavant répandus sur les continents tempérés du monde, les êtres humains sont restés en Afrique exclusivement pendant un certain temps. Il y a 240 000 ans, les Néandertaliens ont évolué, rejoignant les humains modernes mais apparaissant peut-être d'abord en Europe. On sait très peu de choses sur les premiers stades de la civilisation humaine, sauf pour dire que les trois hominds survivants tardivement - les êtres humains, les Néandertaliens et les populations restantes d'Homo erectus - vivaient tous simultanément.

Il y a environ 115 000 ans, la dernière période glaciaire est arrivée, obligeant les populations survivantes à se rapprocher des latitudes équatoriales. Alors que les populations humaines et néandertaliennes prospéraient, la population restante d'Homo erectus s'est éteinte à cette époque ou peu de temps avant. Les humains modernes ont également quitté l'Afrique pour l'Europe, arrivant il y a environ 40 à 45 000 ans. Pendant une courte période, les humains et les Néandertaliens ont coexisté.

Une photo prise le 26 mars 2018 montre les outils présentés pour l'exposition Néandertal au Musée de l'Homme à Paris. Les Néandertaliens et les humains ont coexisté pendant des milliers d'années en Europe, mais l'extinction des Néandertaliens a été rapide et définitive au lendemain de leurs rencontres avec les êtres humains. (STEPHANE DE SAKUTIN / AFP / Getty Images)

Les preuves fossiles abondent de violence et de compétition entre les humains et les Néandertaliens, avec de nombreuses marques d'armes primitives découvertes sur les squelettes des deux. Le premier instrument de musique - une flûte à os, semblable à une flûte à bec moderne - remonte à il y a 40000 ans, où habitaient les Néandertaliens. Également trouvé à cette époque, il y a environ 37 000 ans, est le premier exemple d'un spécimen de chien domestique, trouvé en cohabitation avec des humains modernes.

Les Néandertaliens et les humains se sont probablement croisés pendant un certain temps, mais la compétition interspécifique a été féroce et brutale. Au bout de quelques milliers d'années, il ne restait plus de Néandertaliens. Il y a environ 34 000 ans, l'Homo sapiens avait conduit tous les autres hominidés modernes à l'extinction complète.

Les grottes de Vallon-Pont-d'Arc abritent bon nombre des peintures les plus anciennes: des représentations d'animaux dessinés par l'homme. Ici, un rhinocéros avec une grande corne incurvée est représenté. Les plus anciennes illustrations trouvées dans cette grotte ont plus de 30 000 ans. (GROTTE DE CHAUVET, ARDÈCHE, FRANCE / DOMAINE PUBLIC)

En tant que chasseurs-cueilleurs au cours de cette période glaciaire, de nombreuses découvertes archéologiques témoignent d'une riche histoire culturelle qui est maintenant presque totalement perdue.

  • Il y a 32 000 ans, nous fournissons nos premières preuves de peintures rupestres trouvées à Vallon-Pont-d'Arc dans la France moderne.
  • Il y a 28 000 ans, nous trouvons la première sculpture figurative: la Vénus de Willendorf, située dans l'Autriche moderne.

À ce stade, la dernière période glaciaire a commencé à se terminer, la glace se retirant vers les pôles et de nombreux changements se produisant dans le paysage terrestre. Lorsque la glace commence à fondre, l'eau s'accumule, tandis que la glace restante agit comme un barrage pour retenir l'eau. Lorsque ces barrages de glace se brisent, une énorme inondation se produit, transformant la Terre, transportant la terre végétale et créant de nouveaux chemins pour les lacs, les rivières, les montagnes dénudées et les terres arides.

Il y a 15 000 à 17 000 ans, les premiers humains modernes arrivent en Amérique du Nord, soit sur le pont terrestre de Béring en provenance d'Asie, soit en bateau depuis l'Europe. À mesure que le climat se réchauffe et que la population humaine augmente, le mammouth laineux disparaît dans les Amériques et en Europe il y a environ 12 000 ans.

A cette époque, la première évidence pour l'agriculture émerge: les humains plantent délibérément des graines pour cultiver leur propre nourriture. Ceci est suivi très rapidement par la domestication des troupeaux: les moutons sont d'abord domestiqués il y a 11 000 ans (en Irak); les chèvres (en Iran) et les porcs (en Thaïlande) sont domestiqués il y a 10 000 ans, accompagnés du retrait final des dernières calottes glaciaires continentales en Europe et en Amérique du Nord. La dernière période glaciaire est officiellement terminée.

Des animaux tels que le mammouth laineux, qui a dominé une grande partie de l'ère paléolithique, ont disparu vers la fin de la dernière période glaciaire il y a environ 10 à 12 000 ans. À ce moment-là, 75% de la mégafaune nord-américaine a disparu. (CHARLES R. KNIGHT / 1915)

Avec la domestication animale, la civilisation humaine entre dans une période dominée par l'agriculture, l'élevage et l'élevage. Nous passons de chasseurs-cueilleurs à une culture agraire précoce. Il y a 9 500 ans, la première preuve de blé et d'orge cultivés émerge dans l'ancienne Mésopotamie. La première ville fortifiée apparaît à cette époque: Jéricho en Palestine, avec une population estimée à 2 500 humains.

Il y a 8 000 ans, la première preuve de la poterie apparaît en Mésopotamie, avec les compétences domestiques de filature et de tissage. Dans la Géorgie moderne, il y a également 8 000 ans, la première preuve de la vinification émerge. Peu de temps après, il y a environ 7 600 ans, le bassin de ce qui est aujourd'hui la mer Noire déborde de la Méditerranée; on pense que c'est le déluge référencé dans des mythes comme l'arche de Noé ou la disparition de l'Atlantide.

Avant sa connexion à la Méditerranée, la mer Noire n'était qu'un lac, déconnecté de la Méditerranée et de l'océan. Cependant, il y a environ 7 500 ans, l'élévation du niveau de la mer reliait la mer Égée à la mer de Marmara, ce qui a créé une cascade reliant la mer Noire, provoquant une élévation abrupte de son niveau. Ce n'est pas un hasard si un grand nombre de mythes liés aux inondations surviennent dans les civilisations européennes, tous coïncidant avec cette époque, y compris les mythes de l'Atlantide et de l'arche de Noé. (ILLUSTRATIONS DE LA NASA)

Pendant ce temps, il y a 7 500 ans, le mil et le riz sont cultivés en Chine.

Il y a 7 000 ans, les premiers bovins, issus de l'ancien auroch, sont domestiqués en Iran. À cette époque, la population humaine sur la planète franchit la barre des 5 millions.

Les chevaux sont les suivants: ils sont domestiqués dans l'Ukraine moderne il y a environ 6 300 ans.

Cela a conduit au premier grand développement technologique dans le monde de l'âge de pierre: la charrue. Avec de gros bêtes domestiques, ils pouvaient être attelés à un gros appareil qu'ils pouvaient tirer, effectuant le travail de nombreux agriculteurs avec de nombreuses houes en une fraction du temps. Les premières traces de charrues apparaissent il y a environ 5 500 à 6 000 ans, là où se trouve la République tchèque moderne.

Ce dessin représente une charrue égyptienne ancienne, tirée par des bœufs après leur domestication, mais antérieure à l'invention (ou à l'application) de la roue. La charrue a été le premier grand développement technologique dans la civilisation humaine (à des fins de productivité) pour autant que nous puissions en juger. (POPULAR SCIENCE MONTHLY, VOL. 18, 1880/1881)

Les progrès se produisent rapidement et rapidement à mesure que la population humaine explose.

  • Il y a 5500 ans, la roue est inventée, mise en service immédiatement dans les transports et la poterie.
  • Il y a 5 400 ans, le premier système de numérotation est développé, suivi des premiers mots et documents écrits: les anciens reçus pour le commerce.
  • Il y a 5000 ans, les premiers écrits plus complexes - les hiéroglyphes en Égypte et le cunéiforme en Mésopotamie - émergent, avec des écrits en papyrus apparaissant quelques centaines d'années plus tard dans ces mêmes langages.
  • Il y a 4700 ans, les premiers monuments du monde antique sont construits: les pyramides égyptiennes.
Le Sphinx de Gizeh à côté des pyramides dans le désert, en Égypte. Les plus anciennes pyramides survivantes remontent à près de 5000 ans et sont les plus anciens monuments créés par l'homme. (GETTY)

L'un des développements les plus importants intervient au cours des cent prochaines années: le développement de la bronze. Le bronze, un mélange de cuivre et d'étain (ou de cuivre, d'étain et de plomb si vous êtes intelligent) est beaucoup, beaucoup plus difficile que les outils en pierre et en os utilisés jusqu'alors, et annoncent deux développements majeurs: bien- armées armées et la première monnaie métallique, toutes deux apparues il y a environ 4000 ans.

Il y a environ 4000 ans, le premier exemple de crème glacée est inventé: en Chine.

Le papyrus de Kahun, le plus ancien texte médical, remonte à il y a 3 800 ans, et son sujet est la gynécologie: fertilité, grossesse, contraception, ainsi que les maladies et les traitements.

Et il y a 3500 ans, dans un immense exploit pour l'humanité, le premier alphabet apparaît: le Nord sémitique, qui se pose en Palestine et en Syrie.

L'alphabet phénicien, un parent de l'alphabet sémitique du Nord, est l'un des plus anciens alphabets survivants que nous pouvons reconstruire entièrement. Bien que les écrits attribués à des personnages soient plus anciens que cela, l'invention et l'application de l'alphabet ont permis un formidable ensemble de progrès dans l'écriture et l'enregistrement pour la civilisation humaine. Les alphabets sont maintenant utilisés dans presque toutes les langues modernes, mais il existe encore de grandes exceptions. (LUCA / WIKIMEDIA COMMONS / DOMAINE PUBLIC)

Il y a 3 000 ans, le maïs était cultivé dans les Amériques. Avec le riz et le blé, ce sont les principales cultures agricoles qui nourrissent les humains modernes dans le monde, car notre population franchit la barre des 50 millions. À cette époque, les événements de la guerre de Troie, commémorés 200 à 300 ans plus tard dans l'Iliade et l'Odyssée d'Homère, auraient théoriquement eu lieu.

Il y a 2700 ans, l'âge du fer commence, les civilisations de l'âge du bronze voient leurs boucliers fendus en deux par des épées de fer.

Il y a 2600 ans, la civilisation grecque atteint son apogée, apportant au monde sa démocratie, ses lois, sa poésie, ses pièces de théâtre et sa philosophie.

Il y a 2 200 ans, la Grande Muraille de Chine est construite; S'étendant sur 1 900 km de long, c'est la plus grande structure jamais construite dans le monde antique.

La Grande Muraille de Chine a été construite au cours de plusieurs centaines d'années et s'étend sur environ 1 900 kilomètres. C'est l'une des plus grandes structures construites par l'homme de l'histoire de la civilisation, ainsi que l'une des plus emblématiques. (GETTY)

Parallèlement à nos avancées culturelles, la culture et les connaissances humaines se sont développées à un rythme spectaculaire. Ceci comprend:

  • La géométrie euclidienne, née il y a 2300 ans,
  • l'arc architectural, né il y a 2200 ans,
  • l'utilisation de l'abaque, apparue pour la première fois il y a 1900 ans,
  • la première boussole magnétique, développée il y a 1 700 ans,
  • le premier dispositif d'impression par blocs, développé il y a 1200 ans,
  • et le premier explosif - la poudre à canon - s'est développé il y a 1000 ans.

Les empires montent et descendent à travers le monde, tout comme diverses religions. Il y a moins de 500 ans, des progrès scientifiques commencent à se produire, transformant notre compréhension de l'Univers d'une géocentrique à une héliocentrique.

L'une des grandes énigmes des années 1500 était de savoir comment les planètes se déplaçaient d'une manière apparemment rétrograde. Cela pourrait être expliqué soit par le modèle géocentrique de Ptolémée (L), soit par le modèle héliocentrique de Copernic (R). Cependant, obtenir les détails à une précision arbitraire nécessiterait des avancées théoriques dans notre compréhension des règles sous-jacentes aux phénomènes observés, ce qui a conduit aux lois de Kepler et finalement à la théorie de la gravitation universelle de Newton. (ETHAN SIEGEL / AU-DELÀ DE LA GALAXIE)

Il y a à peine 360 ​​ans, la population mondiale des humains dépasse les 500 millions. La science moderne commence à arriver, avec Newton achevant son grand Principia il y a 330 ans, suivi par Linnaeus cataloguant les organismes dans les classifications de genre et d'espèce il y a 280 ans. La principale invention de l'époque est la machine à vapeur et les machines motorisées, apparues il y a 250 ans et menant à la révolution industrielle.

Les développements de l'humanité se produisent désormais à un rythme effréné, notamment:

  • Il y a 215 ans, la production en usine de textiles, de fer et d'acier commence.
  • Il y a 190 ans, les premiers chemins de fer sont construits.
  • Il y a 180 ans, le moteur analytique de Charles Babbage est développé, ouvrant la voie aux ordinateurs modernes.
  • Il y a 155 ans, le premier moteur à combustion interne est construit, conduisant à l'automobile.
  • Il y a 140 ans, le téléphone et l'ampoule électrique sont inventés.
  • Il y a 110 ans, les théories de la relativité (spéciale d'abord en 1905, puis générale en 1915) sont développées.
  • Il y a 90 ans, le premier antibiotique est isolé.
  • Il y a 75 ans, les humains ont réussi à diviser l'atome, conduisant à l'ère nucléaire, à la bombe atomique et à la révolution technologique de notre monde moderne.
La plus grande explosion d'origine humaine jamais survenue sur Terre a été le tsar Bomba de l'Union soviétique, qui a explosé en 1961. La guerre nucléaire et les dommages à l'environnement qui en ont résulté sont un moyen potentiel de mettre un terme à l'humanité. Cependant, même si toutes les armes nucléaires de la Terre explosaient en même temps, la planète elle-même resterait intacte, démontrant la résilience de la Terre mais la fragilité de la civilisation humaine. (EXPLOSION DE BOMBA TSAR DE 1961; FLICKR / ANDY ZEIGERT)

Au cours des 70 dernières années, une multitude de développements se sont produits qui ont fondamentalement transformé notre monde. Notre population a dépassé les 5 milliards en 1986 et se situe aujourd'hui à 7,4 milliards. La structure de l'ADN a été découverte dans les années 1950, et depuis lors, le génome humain a été séquencé, conduisant à une révolution dans notre compréhension de la génétique et de la biologie. Nous avons cloné des mammifères avancés et vivants.

Nous sommes entrés dans l'espace, avons posé des astronautes sur la Lune et avons envoyé des vaisseaux spatiaux hors du système solaire. Nous avons changé le climat de notre planète et continuons de le faire, mais nous avons pris conscience de nos impacts sur la planète.

L'image la plus éloignée de la Terre jamais prise est celle-ci: le 14 février 1990, par le vaisseau spatial Voyager 1. Il est devenu connu dans le monde entier comme la photo «point bleu pâle». En 2012, le premier des vaisseaux spatiaux Voyager a quitté le système solaire; Les voyageurs 1 et 2 sont les deux objets les plus éloignés de la Terre jamais créés par les êtres humains. (NASA / VOYAGER 1)

À ce jour, 13,8 milliards d'années après le début, nous sommes les créatures connues les plus intelligentes à avoir jamais orné cet univers. Nous avons compris notre histoire cosmique, nous amenant à un point crucial de l'histoire humaine. Les prochaines étapes pour l'humanité sont à nous. Est-ce que ce sera le début de la fin pour l'humanité? Ou allons-nous relever les défis du monde moderne? La civilisation humaine et l'avenir de la planète Terre sont en jeu.

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Starts With A Bang est maintenant sur Forbes, et republié sur Medium grâce à nos supporters Patreon. Ethan est l'auteur de deux livres, Beyond The Galaxy et Treknology: The Science of Star Trek from Tricorders to Warp Drive.