Qu'est-ce qui tue les perroquets de San Francisco de Telegraph Hill?

Un poison commun pour rat a rendu malade ou tué de nombreux perroquets en vol libre appartenant au célèbre troupeau qui réside dans la région de Telegraph Hill, dans le nord de San Francisco.

par GrrlScientist for Forbes | @GrrlScientist

REMARQUE: Publié à l'origine sous le titre «Le poison du rat tue les perroquets de Telegraph Hill de San Francisco».

Une perruche à masque rouge, Psittacara erythrogenys, à San Francisco. Ce perroquet de taille moyenne, originaire d'Équateur et du Pérou, a été importé en grand nombre par le commerce des animaux de compagnie il y a plusieurs décennies.
(Crédit: Ingrid Taylar / CC BY 2.0)

Un poison de rat commun, la brométhaline, a été découvert comme rendant malade ou tuant des perruches sauvages (également connues sous le nom de conures [KON yerz]) du célèbre troupeau qui réside dans la région de Telegraph Hill, au nord de San Francisco, selon une équipe de scientifiques vétérinaires. L'étude récemment publiée est le résultat d'un effort de dix ans visant à déterminer la cause d'une collection mystérieuse et souvent fatale de symptômes neurologiques ayant affecté les perroquets de ce groupe particulier depuis au moins 1999 (réf.).

Ces perroquets charmants ont été rendus célèbres dans le monde entier par le livre de Mark Bittner (sans abri à l'époque), The Parrots of Telegraph Hill, et par un documentaire indépendant de 2003 portant le même nom.

On estime qu’il ya au moins 300 de ces perroquets vert émeraude de taille moyenne avec des visages carmin flamboyants et des queues pointues qui volent librement au-dessus des zones urbaines densément peuplées de San Francisco et où ils communiquent généralement avec les résidents locaux et les touristes.

Un groupe de perroquets naturalisés survole San Francisco.
(Crédit: Andrew Fitzhugh / CC BY-NC-ND 2.0)

Les perroquets forment un troupeau naturalisé qui dort généralement dans la région de Telegraph Hill, au nord de San Francisco. Le troupeau se compose de trois espèces étroitement apparentées, chacune provenant de son aire de répartition distincte et ne se chevauchant pas en Amérique du Sud: à onglet, Aratinga mitrata, à masque rouge (également connu sous le nom de tête à tête rouge ou de tête de cerisier), A. erythrogenys, et A. wagleri, perruches et leur progéniture, qui sont souvent des hybrides.

Bien que ces perroquets soient des espèces introduites, ils ne résident que dans les zones urbaines, où ils nichent et se nourrissent de plantes ornementales exotiques et de mangeoires pour oiseaux dans leur cour arrière.

Les mystérieux symptômes de perroquets de San Francisco n’avaient aucune cause évidente.

Finalement, les symptômes neurologiques des perroquets sont devenus si inquiétants que San Francisco a adopté une loi interdisant de nourrir les perroquets car on soupçonnait que leur santé était endommagée par le fait qu’ils avaient été trop nourris par leurs admirateurs. Malgré cela, le nombre de ces cas mystérieux a augmenté entre 2003 et 2018. En conséquence, de plus en plus de perroquets atteints d’incapacité ont commencé à se faire connaître dans les centres de secours pour animaux, les refuges et les cabinets de vétérinaires locaux.

Les gens rendaient-ils malade les perroquets de Telegraph Hill en leur donnant trop à manger?
(Crédit: Daniel Gies / CC BY-NC-ND 2.0)

"Parce que les conures sont des psittacidés, elles ont généralement été référées à Mickaboo Companion Bird Rescue", a déclaré l'auteur principal de l'étude, le vétérinaire aviaire Fern Van Sant, dont la clinique, For the Birds, fournissait des soins médicaux à de nombreux perroquets en détresse.

Mickaboo est une grande organisation de volontaires située dans la région métropolitaine de la baie de San Francisco qui répond rapidement et efficacement aux perroquets compagnons dans le besoin en leur fournissant des soins médicaux et un hébergement.

Parce que les perroquets sont des espèces non indigènes et sauvages, les groupes de contrôle des animaux et les groupes locaux de secours à la faune ont tout d’abord présumé que ces perroquets malades étaient des animaux de compagnie perdus. Les sauvetages d'oiseaux sauvages, qui ne disposent généralement que de fonds suffisants pour lutter contre les espèces d'oiseaux sauvages, n'ont pas pu aider. Le refuge pour animaux de la ville a donc demandé à Mickaboo de prendre en charge ce qui était supposé être un oiseau occasionnellement blessé ou malade. Mais Mickaboo s'est rapidement imposé comme le gardien local de tous les perroquets, captifs et sauvages.

"Ils sont devenus un" aller pour "pour les conures sauvages blessés et malades", a déclaré le Dr Van Sant.

Mickaboo s'occupait de ces perroquets sauvages de manière aussi proactive et approfondie que les soins prodigués aux perroquets de compagnie.

"Le rôle de Mickaboo dans cette enquête a toujours été identique à celui de s'occuper de tous les oiseaux que nous sauvons - pour essayer de trouver les meilleurs soins possibles pour nos oiseaux", a déclaré Michelle Yesney, PDG de Mickaboo. «Cela implique toujours d'essayer de trouver un traitement, de préférence un traitement, pour tout ce qui ne va pas. Nous accueillons les oiseaux et fournissons tous les soins vétérinaires nécessaires. Parfois, cela implique des spécialistes.

Mais ces perroquets sauvages souffraient d'une collection inhabituelle de symptômes neurologiques - et même s'ils avaient survécu, ils ne semblaient jamais complètement guéris.

«Pour un sauvetage d'oiseaux, prendre soin de TOUT oiseau présentant ce type de symptômes est traumatisant. Les prendre à plusieurs reprises est déchirant », a déclaré Mme Yesney dans un courrier électronique. «Nous travaillons avec plusieurs excellents vétérinaires aviaires, et aucun d'entre eux n'a pu trouver une cause sous-jacente à cette maladie. Diverses possibilités ont été étudiées et aucune d’elles n’a été mise en cause. ”

Confus et profondément inquiets, les volontaires de Mickaboo étaient résolument déterminés à identifier enfin la cause des symptômes troublants de ces perroquets afin d’éviter leur terrible mort. Ils n’en savaient pas grand-chose à l’époque, mais la recherche de la cause de la maladie de ces perroquets les mènerait à une quête de réponses scientifique et vétérinaire de plus de dix ans.

Mickaboo lance une enquête

«L’enquête, inspirée et financée par Mickaboo, a nécessité une équipe de vétérinaires, de pathologistes et de chercheurs», a déclaré le Dr Van Sant dans un courrier électronique.

Selon Mme Yesney, Mickaboo a payé la plupart des travaux de laboratoire et des soins hospitaliers requis, tandis que la plupart des soins vétérinaires des perroquets ont été fournis à prix réduit ou gratuitement.

«Les conures sauvages ont une énorme base de fans à SF», a souligné le Dr Van Sant dans un courrier électronique. Ainsi, lorsque des membres du public découvrent des perroquets blessés ou malades, ils sont généralement confiés à des vétérinaires locaux plutôt que d'être ignorés.

En raison de leur rôle central dans la surveillance des soins de santé de ces perroquets, Mickaboo a recueilli et conservé des informations médicales sur 158 perroquets de San Francisco souffrant de cette mystérieuse maladie neurologique entre 2003 et 2018. Selon ces registres, 55 perroquets sont morts, 53 ont été adoptés, 25 sont toujours en famille d'accueil et 22 d'entre eux ont été libérés (et trois se sont échappés) dans le «désert» de la ville de San Francisco.

Une petite famille de perroquets sauvages avec le Golden Gate Bridge en arrière-plan.
(Crédit: Daniel Gies / CC BY-NC-ND 2.0)

Une équipe de chercheurs se réunit pour identifier la cause

Dans leur étude récemment publiée, la Dre Van Sant et ses collaborateurs ont concentré leurs efforts sur quatre perroquets ayant reçu des soins vétérinaires en 2018, car ils présentaient la même collection particulière de symptômes neurologiques (réf.). Ces symptômes comprenaient des mouvements non coordonnés (ataxie), des convulsions et une désorientation. Trois de ces perroquets à l'étude, comme tant d'autres avant eux, ont été euthanasiés lorsque leur état s'est aggravé à un point tel qu'ils ne pouvaient plus se nourrir eux-mêmes.

«Il est devenu évident avec le temps qu'il existait un ensemble inhabituel de symptômes neurologiques uniques mais cohérents», a déclaré le Dr Van Sant dans un courrier électronique. "Nous avons commencé l'enquête sur toutes les conures décédées présentant ces symptômes."

Parce que certains virus, tels que le virus du Nil occidental, ou des métaux lourds, tels que le plomb, peuvent provoquer des symptômes neurologiques chez leurs victimes, 15 cas similaires observés entre 2013 et 2017 ont été soumis au dépistage de ces agents.

"Comme ils ont été écartés, la découverte constante d'une dégénérescence vacuolaire dans le cerveau a été jugée significative et non artificielle", a déclaré le Dr Van Sant dans un courrier électronique. "Parce que les symptômes très inhabituels étaient compatibles avec la brométhaline, nous avons poursuivi notre enquête après la découverte de patients atteints d'une conure neurologique."

Cependant, plusieurs laboratoires établis n’ont trouvé aucune trace de brométhaline.

«Un de nos vétérinaires, le Dr Van Sant, entretenait une relation professionnelle avec le Dr [Branson] Richie de l'Université de Georgia, virologue de renommée internationale. Il s’est intéressé au problème », a déclaré Mme Yesney dans un courrier électronique. «Au fil du temps, les Drs Van Sant et Richie ont réuni l’équipe de recherche qui a achevé l’étude.»

Les échantillons de fèces, recueillis auprès des quatre perroquets de l'étude lors de leur première hospitalisation, ont été envoyés au laboratoire de recherche sur les maladies infectieuses et au Centre d'études appliquées sur les isotopes à l'Université de Géorgie pour des tests. Lorsque les pathologistes ont examiné les trois perroquets de l’étude qui étaient décédés par la suite, ils ont découvert des lésions dans le système nerveux central des oiseaux, suggérant une intoxication à la brométhaline.

Il n'y a pas de test pour détecter l'intoxication au brométhaline

La brométhaline est une neurotoxine qui remplace de plus en plus les anticoagulants dans de nombreux poisons couramment utilisés chez le rat depuis 2011, car les rats et d'autres parasites rongeurs ont développé une résistance à ces virus. Le passage à la brométhaline a également été motivé par une directive de 2008 de l'EPA visant à rendre les rodenticides plus sûrs en cas d'ingestion accidentelle par des enfants, des animaux domestiques ou des animaux sauvages (réf.).

Malheureusement, ce poison a l'effet inverse. Par exemple, le service d'assistance téléphonique pour animaux empoisonnés a signalé une augmentation de 65% des cas de toxicose de la brométhaline entre 2011 et 2014 (réf). Parmi les animaux domestiques courants, on sait que les chats sont les plus susceptibles d'être intoxiqués par la brométhaline, alors que les lapins sont les moins sensibles - et que les cobayes ne sont pas du tout affectés. Ces différences de sensibilité à la brométhaline proviennent probablement de différences métaboliques entre les espèces.

Il n’existe actuellement aucun test permettant de détecter l’empoisonnement au brométhalin. Mais les collègues de M. Richie ont spécialement adapté la chromatographie liquide à haute performance (CLHP) à la détection de la brométhaline. La HPLC est une technique de chimie analytique largement utilisée qui sépare, identifie et quantifie chaque composant d’un mélange. Lorsque les échantillons fécaux des perroquets de l'étude ont été soumis à une CLHP, ils ont tous été positifs pour la brométhaline et il a été découvert que la moitié contenait également de la déméthyl-brométhaline.

La desméthyl-brométhaline est le métabolite toxique de la brométhaline, responsable de la plupart des dommages et de la mort. Après ingestion, la brométhaline est rapidement absorbée par les intestins et est métabolisée par le foie en déméthyl-brométhaline. La brométhaline et son métabolite s’accumulent dans le cerveau et le foie, où ils causent des dommages permanents.

En utilisant la HPLC, le laboratoire du Dr Richie a détecté la brométhaline dans des échantillons de cerveau et de foie provenant des trois perroquets de l’étude décédés et a également identifié la desméthyl-brométhaline dans tous les échantillons de cerveau, sauf un.

"Il a littéralement fallu des années pour peaufiner les protocoles de diagnostic et de test identifiant sans équivoque la brométhaline dans les fientes et les tissus, y compris le tissu cérébral, d'oiseaux vivants et morts", a déclaré Mme Yesney dans un courrier électronique.

«Cette fois, le voyage a été très long et pénible et, finalement, le traitement n’est pas sous notre contrôle.»

L'empoisonnement à la brométhaline n'a pas de remède

Bien que plus de la moitié des perroquets affligés aient réussi à survivre jusqu'à présent, beaucoup souffrent de déficiences permanentes qui les empêchent pour la plupart de retourner dans la "nature".

«Il semble que certains oiseaux puissent survivre, mais présentent un déficit neurologique caractéristique», a souligné le Dr Van Sant dans un courrier électronique. «Cela peut inclure une ataxie ou une faiblesse des jambes et une incoordination. Il existe probablement de nombreuses variables, notamment la quantité de brométhaline ingérée, les tolérances individuelles et la rapidité avec laquelle elles sont récupérées dans la nature. »

Il pourrait également y avoir des différences métaboliques individuelles ou au niveau des espèces qui affectent la sensibilité des perroquets.

«Certains oiseaux présentant une déficience neurologique, en particulier une ataxie et une démarche bancale, se sont stabilisés et ont été placés dans des foyers d'accueil expérimentés», a déclaré le Dr Van Sant. "Plusieurs de ces oiseaux se portent bien (tant que leurs besoins spéciaux sont satisfaits) depuis des années."

Cependant, le Dr Van Sant et ses collaborateurs sont à peu près certains que les survivants d'une intoxication à la brométhaline diminueront avec le temps.

"Nous n'avons vu aucune fonction de récupération."

Perroquets féroces à San Francisco.
(Crédit: Eliya / CC BY 2.0)

Pour compliquer les choses, il s’agit de perroquets urbains. Ils peuvent donc subir divers traumatismes, qu’ils soient affaiblis ou non par l’empoisonnement par la brométhaline. Par exemple, voler tête la première dans une fenêtre ou dans une voiture en mouvement peut présenter des symptômes similaires à ceux de l'intoxication au brométhalin.

«Comme il n'y a pas de test de diagnostic antemortem, il nous reste à deviner quels survivants ont été empoisonnés à la brométhaline et qui ont subi un traumatisme primaire», a expliqué le Dr Van Sant dans un courrier électronique.

La source de brométhaline reste un mystère

"La brométhaline est le rodenticide le plus couramment utilisé aux États-Unis", a déclaré Mme Yesney dans un courrier électronique. "Les oiseaux pourraient le trouver (littéralement) presque n'importe où - dans les arrière-cours, dans les parcs, le long des ruisseaux, sur les toits."

Le problème est que les perroquets ingèrent peut-être ce poison à partir d’eau ou de sol contaminé - ce qui signifie que d’autres animaux y ont également accès.

«Nous n'avons aucune idée des espèces sauvages (oiseaux et mammifères) touchées et de la possibilité d'accumulation dans le sol ou de ruissellement dans l'eau. Nous n'avons aucune idée si des oiseaux ingérant des rongeurs empoisonnés peuvent l'être eux-mêmes. Le poison peut être difficile à prouver chez les mammifères et extraordinairement difficile - comme nous l'avons constaté - chez les oiseaux. "

Les résultats de l’étude valent les efforts nécessaires dont ils ont besoin.

«Les résultats nous offrent l'occasion d'évaluer le risque réel que présente ce rodenticide pour les animaux domestiques et les animaux sauvages et de préciser le risque de contamination potentielle du sol et de l'eau», a expliqué le Dr Van Sant dans un courrier électronique.

«Ce n’est que parce que les oiseaux empoisonnés étaient des perroquets sauvages que l’état a fait l’objet d’une enquête aussi approfondie», a ajouté le Dr Van Sant.

Les perroquets de Telegraph Hill se font facilement des amis et sont très populaires auprès des habitants et des touristes.
(Crédit: Screengrab de The Parrots of Telegraph Hill, un film documentaire de 2003).

En raison de leur célébrité, le sort des perroquets de Telegraph Hill pourrait bien servir d'avertissement aux responsables de la santé et aux prestataires de soins de santé locaux pour leur indiquer que des personnes - en particulier des enfants - pourraient également entrer en contact avec ce poison mortel.

Le plus troublant est peut-être l'absence d'un test largement disponible et facile à administrer pour détecter ce poison couramment utilisé.

«Ce qui m'a le plus surpris, c'est que les organismes de réglementation des États-Unis et de l'État de Californie ont autorisé l'utilisation généralisée d'un poison toxique presque impossible à identifier chez les animaux qui en meurent», a déclaré Mme Yesney.

«Le résultat de cette étude est que nous devrions faire très attention à ce rodenticide couramment disponible», a déclaré le Dr Van Sant dans un courrier électronique.

Ou, je ne sais pas, peut-être que nous ne devrions pas l'utiliser du tout.

Selon Mme Yesney, les chercheurs de l'Université de Géorgie ont exprimé le souhait de poursuivre une étude ultérieure pour déterminer où les oiseaux trouvaient ce poison.

La source:

Fern Van Sant, Sayed M. Hassan, Drury Reavill, Rita McManamon, Elizabeth W. Howerth, Mauricio Seguel, Richard Bauer, Kathy M. Loftis, Christopher R. Gregory, Paula G. Ciembor et Branson W. Ritchie (2019). Preuve de toxicose de la brométhaline dans des conures «Telegraph Hill» sauvages de San Francisco, PLoS ONE, 14 (3): e0213248 | doi: 10.1371 / journal.pone.0213248

Publié à l'origine à Forbes le 27 mars 2019.