Les raisons pour lesquelles nous pourrons bientôt trouver Planet Nine

La planète 9 se cache peut-être au bord du système solaire, dans les recoins sombres et froids de notre famille de planètes. De nouvelles recherches, associées à une technologie en évolution, suggèrent que nous approchons peut-être du moment où nous découvrons ce monde insaisissable.

Les objets trans-neptuniens (TNO) sont des corps situés au-delà de l'orbite de la planète la plus éloignée connue. Les observations des mouvements de ces objets suggèrent la présence d'un corps actuellement inconnu en orbite bien au-delà de l'orbite de Neptune.

«Outre une foule de comportements orbitaux aisément prévisibles, le nouveau recensement d'objets transneptuniens présente des phénomènes dynamiques qui ne peuvent être expliqués par des interactions avec le seul système solaire connu des huit planètes», ont indiqué des chercheurs dans la revue Physics Reports.

La conception d’un artiste de ce à quoi la planète 9 peut ressembler, gravitant autour du soleil lointain. Crédit image: Caltech / R. Blessé (IPAC)

Fred Adams, professeur de physique et d'astronomie à l'Université du Michigan, estime que si de nouveaux outils avancés sont mis en ligne d'ici 10 à 15 ans, les astronomes auront découvert une neuvième planète ou auront collecté suffisamment de données pour écarter la possibilité d'un tel monde.

Des milliers de planètes entourant d'autres étoiles ont été découvertes ces dernières années, à mesure que les télescopes et les techniques d'observation se raffinaient. Les propriétés prédites d'une neuvième planète suggèrent qu'un tel monde devrait maintenant être visible, si nous savions exactement où regarder. Cependant, il y a beaucoup de ciel à examiner, ce qui rend la recherche extrêmement difficile.

Un objet étrange trouvé en orbite autour de Neptune, 2015 BP519 (surnommé Caju), donne à penser qu’une immense super-Terre pourrait se cacher dans les profondeurs froides et sombres de notre système solaire. Son étrange orbite suggère que sa trajectoire est influencée par la présence d’une planète X inconnue. D’autres TNO, y compris la planète naine Sedna, montrent également la preuve de l’existence d’une telle super-Terre, jusque-là invisible, à la limite de notre famille de planètes.

«L'argument le plus fort en faveur de Planet Nine est que des sources de données indépendantes peuvent toutes être expliquées par une nouvelle planète proposée ayant les mêmes propriétés. En d'autres termes, il y a de nombreuses raisons de croire que Planet Nine est réel, et pas seulement un », a déclaré Adams.

Un diagramme détaillant les orbites et les diamètres de la planète Neptune, ainsi que plusieurs objets trans-neptuniens. Les orbites en violet indiquent la présence d'une neuvième planète, loin du monde le plus éloigné. Crédit d'image: James Tuttle Keane / Caltech

Lorsque l'idée d'une neuvième planète a été suggérée en détail en 2016, les calculs ont montré que le monde était probablement 10 fois plus grand que la Terre, tournant autour du Soleil 600 fois plus loin du Soleil que notre monde d'origine (600 unités astronomiques ou UA). Une nouvelle étude de l’Université du Michigan suggère que le monde est plus petit et plus proche que prévu, à peine cinq fois plus grand que la Terre, gravitant autour de 400 UA. C’est encore plus de 10 fois plus loin que Pluton, qui avait autrefois le titre de neuvième planète.

La découverte d’une planète X au-delà de l’orbite de Neptune expliquerait plusieurs mystères sur les mouvements et les positions des TNO dispersés autour du système solaire. Si les nouveaux télescopes ne parviennent pas à trouver un tel monde dans les 10 à 15 prochaines années, les astronomes devront alors trouver un autre moyen de rendre compte de comportements étranges se produisant au-delà des planètes connues de notre système solaire.