Les effets de la tempête tropicale Irma à Charleston, en Caroline du Sud (Mic Smith / Associated Press)

Le rapport le plus définitif sur le changement climatique en Amérique

La nouvelle évaluation nationale du climat met en garde contre le fait que les effets dévastateurs du changement climatique sont là et vont s’aggraver.

La combustion du charbon, du pétrole et du gaz modifie le climat mondial plus rapidement que jamais à l’histoire de l’homme moderne, menaçant notre sécurité nationale, notre prospérité économique et l’avenir de nos enfants. Tout cela s’aggravera, peut-être même de façon inimaginable, à moins que nous passions à des moyens plus propres et plus intelligents d’alimenter notre avenir - et le faisons maintenant, car nous manquons de temps.

C’est la conclusion de la nouvelle évaluation nationale du climat, le rapport le plus complet jamais réalisé sur le changement climatique en Amérique. L’examen quadriennal prescrit par le Congrès rassemble des experts de 13 agences fédérales pour mettre en parallèle ce que la science nous dit et ce que nous voyons sur nos téléviseurs, nos journaux et nos fenêtres de cuisine. «Les impacts et les coûts du changement climatique se font déjà sentir aux États-Unis», résume le rapport. «Les risques futurs liés aux changements climatiques dépendent principalement des décisions prises aujourd'hui.»

En un peu plus d'un siècle, la température a augmenté en moyenne de 1,8 degrés Fahrenheit sur l'ensemble du territoire continental des États-Unis. Cela peut sembler peu, mais il s'agit de refaire la carte de l'Amérique et de modifier le pays de manière à toucher tous les aspects de nos vies.

Les éleveurs du Nebraska, les producteurs de blé du Kansas et les agriculteurs de l'Oklahoma sont menacés par le temps plus chaud et la sécheresse prolongée qui se combinent pour cuire les terres cultivées en paniers à pain; stresser les bovins, les volailles et les porcs; et épuiser les sources souterraines d'irrigation et d'eau potable. Les incendies tels que ceux qui ont détruit des communautés californiennes entières cette année sont de plus en plus dévastateurs dans une grande partie de l'ouest américain, car un air plus chaud et plus sec transforme les endroits sauvages en poudrières et étend la gamme de parasites qui tuent les arbres par dizaines de millions.

Des maisons rasées par l'incendie de Carr à Redding, en Californie (Noah Berger / Associated Press)

Les communautés côtières de la Louisiane sont en train de disparaître par endroits, à mesure que la mer monte et que les terres qui sombrent font monter les eaux des océans jusqu'à trois pieds de plus qu'il y a trois générations. Dans la ville portuaire de Charleston, en Caroline du Sud, les marées hautes suffisent à elles seules à inonder les rues 50 jours par an. La montée des mers, les ondes de tempête et la multiplication des inondations ont mis en péril plus de 1 400 milliards de dollars de résidences privées et d’entreprises sur les côtes du pays.

Des Grands Lacs aux Everglades en Floride, les températures clémentes s'associent aux eaux de ruissellement des villes et des fermes pour créer d'importantes épidémies toxiques d'algues qui tuent poissons, oiseaux et autres animaux sauvages et rendent les gens malades. Les tiques et les moustiques qui propagent les maladies sont de plus en plus répandus, des zones humides de Géorgie aux forêts du Vermont. Le réchauffement des eaux perturbe les captures de homards au large des côtes du Maine, de crabes dormeurs au large de l'État de Washington et de morues du Pacifique au large des côtes de l'Alaska.

À Los Angeles et à Cleveland - et dans des dizaines de villes entre-deux - le réchauffement climatique augmente les risques pour la santé de plus de 100 millions d'Américains vivant dans des zones où la pollution de l'air dépasse les normes nationales. Le bassin de la rivière Colorado, et tout ce qu’il supporte, manque d’eau.

Tout cela, et plus encore, est en train de se produire, comme le montre l’évaluation nationale du climat.

C’est plus qu’un appel au réveil, nous sommes bien au-delà. C’est un inventaire des dégâts que nous constatons déjà et un calcul partiel du prix que nous payons pour notre incapacité à faire face aux dangers croissants du changement climatique. Et, comme le rapport l'indique clairement, si nous ne prenons pas des mesures immédiates pour réduire les émissions de carbone dangereuses résultant de la combustion du charbon, du pétrole et du gaz en remplaçant ces combustibles polluants par des moyens plus propres et plus intelligents d'alimenter notre avenir, tout ira en s'aggravant. Combien plus grave dépend entièrement de nous, et la gamme de risques et de dommages est large.

"Le changement climatique met en danger de nombreux aspects des préoccupations des Américains, aujourd'hui et à l'avenir, et les risques s'intensifieront sans action", indique le rapport. "De nombreuses options sont disponibles pour réduire les risques, et les choix effectués aujourd'hui détermineront l'ampleur des risques futurs."

Si nous nous employons à réduire progressivement notre utilisation de combustibles fossiles au cours des trois prochaines décennies, comme le permet la technologie existante, nous pouvons maintenir la hausse de la température mondiale à un maximum de 3,6 degrés Fahrenheit, ou 2 degrés Celsius, au-dessus des niveaux préindustriels. Sinon, prévient le rapport, nous pourrions rendre la planète plus chaude qu'il ne l'était il y a un peu plus d'un siècle, avec des conséquences inimaginables pour notre monde.

Dit qui? L’Administration nationale des océans et de l’atmosphère, qui est l’autorité suprême sur l’évolution de notre climat. L’Environmental Protection Agency des États-Unis, le gardien de l’environnement et de la santé de la nation. La National Aeronautics & Space Administration, les gens qui ont mis un homme sur la lune. Le Pentagone. Le département d'Etat. La National Science Foundation. Et sept autres agences fédérales, qui se sont toutes associées pour publier le rapport le plus fiable jamais publié sur l’aggravation des conséquences du changement climatique sur les familles et les communautés américaines.

L’évaluation nationale du climat est l’œuvre de plus de 300 experts, dont des scientifiques d’organismes fédéraux, d’universités, de laboratoires nationaux et du secteur privé. Il a été examiné par plus de 1 000 autres parties prenantes des milieux des affaires, des sciences et des sciences, ainsi que par un groupe d'experts des académies nationales des sciences, de l'ingénierie et de la médecine.

De nombreux professionnels sur lesquels nous comptons pour nous aider à préparer notre avenir sont attentifs, qu’ils analysent les marchés financiers; faire des investissements en capital à long terme; élaborer de nouvelles normes d'ingénierie, d'architecture et de design urbain; préparer nos communautés aux catastrophes; ou en renforçant des bases militaires ici et à l'étranger. Ces experts examinent ce qui se passe dans notre monde, évaluent les coûts croissants du changement climatique et les risques croissants d’inaction, et prennent des décisions éclairées quant à la voie à suivre.

Mais qu'en est-il des dirigeants de la plus importante organisation du monde, le gouvernement des États-Unis? La première chose que l’administration Trump a faite a été d’augmenter de plusieurs semaines la publication prévue dans le rapport afin de pouvoir publier l’évaluation le lendemain de Thanksgiving, dans l’espoir que peu de gens y prêteraient attention. Pour énoncer l'évidence: face à une crise, espérer que les gens ne le remarqueront pas n'est pas une stratégie gagnante.

Quelques jours plus tard, cependant, Trump a été interrogé sur le rapport. «L’un des problèmes, c’est que beaucoup de gens comme moi, nous avons un très haut niveau d’intelligence, mais nous ne sommes pas nécessairement de tels croyants», a-t-il déclaré dans un entretien avec le Washington Post. «Il y a du mouvement dans l'atmosphère. Il n'en est pas question. Pour ce qui est de savoir si elle est fabriquée par l’homme et si les effets dont vous parlez sont là, je ne les vois pas, pas tellement. »

À un autre moment de l'entretien, Trump a expliqué: «J'ai un instinct, et mon intestin m'en dit plus parfois que le cerveau de quelqu'un d'autre ne peut jamais me le dire."

Cette ligne de pensée n'a jamais construit une voiture. Il n'a jamais créé de smartphone. Et cela n’a certainement jamais constitué un cadre pour un leadership efficace.

L’évaluation nationale du climat n’a demandé à personne de croire quoi que ce soit. Il a permis de résumer une bonne partie des effets néfastes des changements climatiques sur notre pays et de montrer que ces coûts vont continuer à augmenter à moins que nous agissions maintenant. Trump peut aussi bien dire qu’il ne croit pas au thermomètre. Cela ne change pas la température.

Le refus obstiné de Trump d’écouter la science et de donner suite à ce que les experts nous disent est très important. Son inaction est une trahison épique du pays et de ses habitants par un président qui fait passer les intérêts spéciaux avant les intérêts nationaux.

L’atteinte des bénéfices de l’industrie des combustibles fossiles au détriment de l’avenir de nos enfants est l’un des piliers de la présidence de Trump, qui fait partie de son approche rétrospective visant à faire reculer le pays d’une génération ou deux. Et les sociétés du charbon, du gaz et du pétrole ont injecté plus de 80 millions de dollars dans les élections du Congrès à mi-mandat, avec près de 90 cents par dollar destiné à financer les candidats républicains, selon une tendance remontant à plusieurs décennies.

Ils valent plus que leur argent.

Il n’a pas suffi que Trump et son parti prétendent que la montée des mers n’a aucune importance; les glaciers fondent; les terres cultivées sont en train de devenir désertiques; les tempêtes, les inondations et les incendies font rage; et les récifs de corail s'effondrent sous le sable. Ils s’efforcent de réduire à néant les progrès que nous avons accomplis en annulant des mesures visant à réduire la pollution par le carbone provenant de nos centrales électriques, camions et voitures encrassés. Il a retiré la participation américaine des États-Unis de l’accord historique de Paris sur le climat, signé en 2015, qui engage tous les autres pays du monde à réduire ou à réduire leurs émissions de combustibles fossiles au cours des prochaines décennies. Et ils attaquent de plein fouet la notion même de surveillance publique responsable des opérations industrielles, s'efforçant d'abroger, de retarder ou d'affaiblir les garanties de bon sens sur lesquelles nous comptons tous pour protéger notre sécurité, notre environnement et notre santé.

L’évaluation nationale du climat révèle la tromperie qui sous-tend l’agenda de Trump et met en lumière la folie de sa campagne visant à freiner les progrès des États-Unis dans la lutte contre le changement climatique, à nous démarquer du consensus mondial et à nous mettre en contradiction avec la science fondamentale.

Bien plus que cela, ce rapport est une lettre aux enfants de nos enfants. Il documente, pour eux comme pour nous, ce que nous savons qui se passe, comment nous pouvons empêcher que la situation ne s’aggrave et ce qui va probablement suivre si nous ne faisons rien.

Des inondations qui inondent nos côtes aux sécheresses qui font pousser nos cultures, des incendies dans les montagnes au corail en train de mourir en mer, l'Amérique elle-même nous dit de toutes les manières possibles qu'il est temps de réduire la pollution par les combustibles fossiles qui régit le climat mondial changer - avant qu'il ne soit trop tard.

Les générations futures nous connaîtront par notre réponse. Ils sauront ce qui compte le plus pour nous par les actions que nous prenons. Ils sauront qui nous sommes vraiment par le genre de monde que nous leur quittons.