Le lien entre l'air pollué et la tristesse

Photo par Holger Link sur Unsplash

La pollution atmosphérique est catastrophique pour la santé de notre corps et de notre cerveau. Les jours très pollués, les admissions à l'hôpital sont plus élevées que la normale et nous savons que des polluants externes peuvent pénétrer dans notre cerveau, ce qui peut en perturber le fonctionnement. Mais la pollution de l'air pourrait-elle aussi affecter nos émotions?

Nous avons tous vécu la joie d’une profonde bouffée d’air frais à la campagne. Comparée à une ville dense, la vie rurale offre généralement un air plus pur et des odeurs plus agréables. Si l’air se sent plus frais lorsqu’il pénètre dans nos poumons, il est naturel d’attendre une explosion de bonheur lorsque nous inspirons, même si cela ne dure que quelques secondes. Mais l'effet pourrait être plus significatif qu'un moment superficiel de réconfort. Pour tester cela, des chercheurs ont récemment analysé le lien qui existe entre la qualité de l'air dans les villes et les expressions de bonheur.

Les chercheurs se sont concentrés sur 144 villes chinoises. Pour comprendre le bonheur, ils ont enquêté sur l'activité des médias sociaux dans l'équivalent chinois de Twitter. En déduisant le sentiment émotionnel des publications sur les réseaux sociaux, ils pourraient explorer la réaction en temps réel des émotions aux changements de pollution de l'air plutôt que de demander aux gens comment ils se sentaient après coup. Les souvenirs peuvent être notoirement peu fiables, aussi des analyses qui évitent de demander aux gens leurs sentiments du passé sont généralement judicieuses.

Un autre avantage des messages sur les réseaux sociaux est qu'ils fournissent un enregistrement plus authentique des croyances et des humeurs qu'un questionnaire. Les gens proposent naturellement et spontanément leurs réflexions sur Twitter car il s’agit d’une plate-forme réelle qu’ils utilisent quotidiennement. Ils n’ont pas besoin de travailler à travers un questionnaire expérimental compliqué conçu par des expérimentateurs imparfaits.

Les données sur la qualité de l'air proviennent du ministère de la Protection de l'environnement de Chine. Pour chaque journée d'intérêt dans leur échantillon de recherche, les chercheurs se sont concentrés sur la concentration de particules en suspension dans l'air dont le diamètre était inférieur à 2,5 µm. Les petites particules sont généralement plus dangereuses pour la santé physique car elles permettent d’accéder plus facilement aux parties sensibles de notre corps. Par exemple, les nanoparticules de magnétite en suspension dans l'air proviennent de la combustion et sont toxiques pour le cerveau. Mais avec un diamètre inférieur à 0,2 µm, ils peuvent également pénétrer directement dans notre cerveau par le nerf olfactif qui le relie aux récepteurs olfactifs de notre nez.

Pour mesurer le ton émotionnel du contenu des médias sociaux, les chercheurs ont utilisé un programme informatique pour analyser la sémantique de plus de 200 millions de tweets. Ils voulaient éviter les tweets faisant directement référence à la qualité de l’air, car ils étaient plus intéressés par les changements d’humeur que les gens ne relient pas consciemment à la pollution. Ils ont donc exclu 0,05% des tweets collectés, contenant tous des mots pouvant être liés à la qualité de l'air. En accumulant et en analysant les tweets en fonction de leur localisation géographique, un algorithme informatique a attribué à chaque ville de l'échantillon un score de bonheur pour chaque jour.

Après avoir testé la relation entre les scores de bonheur quotidiens et les concentrations de pollution dans chaque ville, les chercheurs ont découvert une corrélation négative globale: une pollution plus élevée était associée à un bonheur plus faible. Et dans les villes comptant les zones urbaines les plus peuplées - Shanghai, Beijing et Guangzhou - les effets émotionnels négatifs de la pollution croissante étaient presque trois fois plus importants que les données nationales, ce qui suggère que les citadins ont le plus souffert des baisses locales de la qualité de l'air. Le bonheur des femmes était également plus sensible à la pollution de l’air que celui des hommes, bien que la raison de cette différence n’était pas claire.

L'impact négatif de la pollution sur le bonheur était suffisamment cohérent pour que chaque augmentation de la quantité de pollution, par exemple d'une pollution légère à modérée, conduise à une diminution du score de bonheur. Les chercheurs ont également constaté une forte baisse de bonheur lorsque les citoyens ont été alertés par une grave pollution. Ces informations importaient aux gens et ils s'en sont servi pour adapter leur comportement afin de minimiser leur exposition aux polluants.

Pour tester la généralisabilité de leurs calculs de bonheur, les chercheurs ont également vérifié comment les scores de bonheur fluctuaient par rapport à d'autres variables. Par exemple, comme prévu, ils ont trouvé des tweets plus heureux les week-ends et les jours fériés par rapport aux jours de semaine, ainsi que des tweets plus heureux les jours de bonnes nouvelles (progrès économiques, par exemple) plutôt que de mauvaises nouvelles (catastrophes naturelles, par exemple).

Peut-être plus intéressant encore, ils ont analysé comment le bonheur changeait avec le temps. Des recherches antérieures aux États-Unis suggèrent que les scores de bonheur fondés sur l'activité des médias sociaux ont tendance à baisser à mesure que les précipitations augmentent, et qu'ils suivent également une courbe en forme de U inversé en fonction de la température: lorsque les températures augmentent, le bonheur augmente également, mais seulement jusqu'à environ 70 ° F, après quoi le bonheur recommence à décliner avec un réchauffement accru. Les recherches menées par les communautés chinoises ont suggéré un effet similaire, bien que les scores de bonheur aient atteint leur maximum à une température légèrement plus froide de 63,5 ° F avant de recommencer à baisser.

En moyenne, selon les calculs des chercheurs, une augmentation de la température de 1,8 ° F (au-dessus de 63,5 ° F) aurait été équivalente à une augmentation de 1 µg par mètre cube de polluants atmosphériques. Si vous préférez rester à l’intérieur avec la climatisation par une journée chaude, vous pouvez également l'être à l’intérieur quand il est très pollué à l’extérieur.

Vous auriez raison de vous demander si la relation entre la pollution de l’air et le bonheur est déterminée par une variable autre que la concentration de particules en suspension dans l’air. Peut-être que les embouteillages - qui augmentent la pollution de l’air et réduisent le bonheur - sont en réalité la principale cause de la misère des gens? Ou peut-être que l'augmentation de la pollution provient de la charge de travail excessive des usines un jour donné, qu'est-ce qui déprime vraiment les gens?

Les chercheurs ont mis au point un moyen ingénieux d’exclure ces effets. Pour chaque ville, ils ont calculé les scores de bonheur en fonction de la pollution provenant de sources externes plutôt que de sources internes, en modélisant la manière dont les vents souffriraient des polluants en suspension dans l’air provenant d’autres villes et n’affectant pas les activités économiques ou sociales locales. Ils ont reproduit leurs conclusions originales avec ces nouvelles données, corroborant ainsi leur affirmation selon laquelle une faible qualité de l'air nuit directement au bonheur.

Lorsque nous polluons l’air dans nos villes, nous n’augmentons pas nos risques de problèmes de santé à l’avenir, nous accroissons notre misère aujourd’hui. Les personnes dans l’étude ci-dessus ne se plaignaient pas simplement de pollution, car les chercheurs excluaient tout commentaire explicite des médias sociaux sur la qualité de l’air. Ils exprimaient leur humeur quotidienne, et cette humeur était sensible aux polluants qu'ils respiraient en sortant de chez eux.

L’étude n’est que corrélationnelle. Par conséquent, même si les chercheurs ont couvert plusieurs bases pour tenter de déchiffrer l’impact causal direct de la pollution sur l’humeur, nous ne pouvons exclure la possibilité de facteurs secondaires expliquant les effets. Cependant, les preuves des coûts de la pollution pour la santé physique et mentale continuent de s'accumuler, et cela ne semble jamais apporter de bonnes nouvelles.

Si vous vivez dans une grande ville, vous ne pouvez faire que beaucoup pour vous éloigner du nuage de poison. Vous pouvez éviter les rues les plus fréquentées et faire de fréquents voyages à la campagne pour prendre l'air. Mais si vous vous souciez de votre vie en ville et de votre travail en ville, vous risquez de vous retrouver avec cet inconvénient régulier. Nous n’avons pas à paniquer, mais nous devons continuer à rechercher des transports et des technologies plus propres.

Il est souvent surprenant que les discussions se concentrent davantage sur les coûts à long terme du changement climatique que sur les coûts immédiats des corps pollués. Il s’agit là de problèmes critiques à résoudre, mais il est beaucoup plus facile de penser à la qualité de la vie ici et maintenant, ce qui incite davantage à la recherche de solutions urgentes. Alors peut-être que nos sentiments de tristesse un matin de smog nous inciteront à nous éloigner des vapeurs.