Le défi de définir le bonheur

«Le bonheur n’est pas un État comme le Vermont», a déclaré Abraham Maslow. Ou peut-être que oui, mais parfois nous sommes coincés dans le New Jersey.

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Le bonheur est un concept inévitablement lourd mais nébuleux dont la signification varie selon les individus et a même évolué au fil du temps, en fonction de l'évolution culturelle et des mutations de la société. Ce n’est pas une définition. C’est un ensemble de faits qui aident à illustrer à quel point une définition est ambiguë et insaisissable.

Dans ma récente exploration d'un an de la nature du bonheur, de ce qui y contribue et du désir humain de le réaliser, une définition du terme semble utile, voire indispensable. Donc, comme point de départ, j’ai rassemblé quelques réflexions scientifiques et des définitions profanes afin de constituer une base pour commencer au moins à commencer à préparer à réfléchir à la question.

(Cet article n'offre pas de réponse définitive, il ne dit pas non plus comment le bonheur peut être atteint. Nous avons un an pour travailler sur tout cela.)

Long et court

Les psychologues sont les premiers à admettre que le mot «bonheur» est ambigu. Ils préfèrent des termes tels que «bien-être subjectif» ou «satisfaction de la vie». Ce sont sans doute des termes de recherche importants, mais ce sont des synonymes, pas des définitions.

Entre-temps, mon grand dictionnaire analogique Random House de 10 livres propose une définition du bonheur à la fois trop succincte et ridiculement large: bonne fortune; plaisir; contentement; joie. Selon la signification, c’est la définition même de ambigu.

Une définition moderne souvent citée vient de Sonja Lyubomirsky, chercheuse en psychologie et auteure du livre «Le bonheur du bonheur». Elle dit que le bonheur est «une expérience de joie, de satisfaction ou de bien-être positif, combiné bon, significatif et utile. "

C’est vachement bon, mais un peu long à mon goût et pas si mémorable.

"Le bonheur est un état d'activité", a déclaré Aristote. J'aime beaucoup ça. Je connais des gens qui semblent heureux tant qu'ils sont occupés. Et ces six mots sont en quelque sorte beaucoup à méditer. Mais Aristote ne pouvait tout simplement pas s’arrêter là. Il a dû en complexifier l'enfer: «Le bonheur est le sens et le but de la vie, tout le but et la fin de l'existence humaine».

C’est terriblement ambitieux! C'est comme essayer de marquer un placement de 70 verges pour remporter le gros match.

Quel bonheur n'est pas

Les linguistes aiment définir les choses par ce qu’elles ne sont pas. Une telle sémantique peut être utile. Exemple:

"Alive" et "dead" ont des significations totalement opposées. «L'un ou l'autre peut être applicable dans une certaine situation, mais jamais les deux», ont écrit George Miller et Philip Johnson-Laird dans un superbe ouvrage de l'époque pré-amazonienne: «Language & Perception» (Harvard University Press, 1976). Les auteurs ont également souligné que «table» et «tapis» s’excluaient mutuellement, «même s’ils ne manifestent pas le même degré d’opposition».

Permettez-moi d’étendre leur logique à un sujet qu’ils n’ont pas abordé:

Le bonheur est mutuellement exclusif de ses antonymes, malheur ou tristesse, et peut-être même de ses sentiments, dépression et anxiété - à un moment donné. Pourtant, la fluidité dans la condition humaine permet à toutes ces personnes de coexister dans une période de temps donnée. Qui parmi les heureux n’est pas parfois triste, déprimé ou anxieux?

«Pour beaucoup, le bonheur est un compagnon rare en raison des influences concurrentes de l'anxiété et de la dépression», ont écrit Morten Kringelbach et Kent Berridge en 2010, dans un article visant à définir la manière dont les scientifiques devraient définir et étudier le bonheur.

Voici une question connexe intéressante: le bonheur est-il vraiment synonyme de ses synonymes? Merriam-Webster énumère ces synonymes: béatitude, bénédiction, bonheur, félicité, félicité, joie, joie, fuzz chauds (sérieusement, c’est là).

Parlant de définitions, l’American Psychological Association a une définition de la dépression en deux paragraphes, mais sa définition du bonheur est courte: une émotion de joie, de joie, de satisfaction et de bien-être.

De même, l'American Psychiatric Association a une définition et une explication très détaillées de la dépression. Il n'a pas de définition formelle du bonheur. Laisse-moi les aider. Si je détourne la définition de la dépression de cet organisme et supprime certaines parties du «désordre», la définition du bonheur pourrait se lire comme suit:

Le bonheur est une condition peu commune qui influe de manière positive sur votre ressenti, votre façon de penser et votre comportement. Cela efface les sentiments de tristesse et / ou de perte d’intérêt pour les activités dont on jouissait autrefois. Il peut prévenir une variété de problèmes émotionnels et physiques et augmenter la capacité d’une personne à fonctionner au travail et à la maison.

Changer de définition

Comme le dirait un adolescent typique à Aristote: «Les temps ont changé». Il en va de même pour la définition du bonheur.

Une étude menée en 2013 par Shigehiro Oishi à l'Université de Virginie a analysé les définitions du dictionnaire de Webster pour le bonheur de 1850 à nos jours. personne ”remontant à 1800. La conclusion:

«À travers les cultures et les époques, le bonheur était le plus souvent défini comme de la chance et des conditions externes favorables», ont écrit Oishi et ses collègues dans le Bulletin de personnalité et de psychologie sociale. "Cependant, en anglais américain, cette définition a été remplacée par des définitions axées sur des états de sentiment internes favorables."

(Rappelez-vous la bonne fortune, le plaisir, le contentement, la joie?)

Dans une étude intelligente réalisée par la psychologue Sandie McHugh, on a constaté que la perception du bonheur avait changé entre 1938 et 2014. McHugh a recréé une petite étude dans la ville de Bolton, où il était demandé aux gens de définir le bonheur en 1938. À l'époque, la sécurité, la la religion étaient les trois aspects les plus importants du bonheur. En 2014, bonne humeur, loisirs et sécurité venaient en tête de liste.

Penser différemment

Certains grands penseurs fuient tout le concept de définition du bonheur. “Que veut dire“ heureux ”? Le bonheur n’est pas un État comme le Vermont », a déclaré Abraham Maslow, célèbre pour ses pyramides. Je dirais que le bonheur est peut-être un État, comme le Vermont, mais nous sommes parfois coincés dans le New Jersey.

Voici ce que le Mahatma Gandhi pense de côté: "Le bonheur, c’est quand ce que vous pensez, ce que vous dites et ce que vous faites sont en harmonie." C’est moins une définition qu’un appel philosophique, mais c’est pas mal.

Enfin, Einstein adopte une vision beaucoup moins philosophique: «Une table, une chaise, un bol de fruits et un violon; De quoi d'autre a-t-il besoin pour qu'un homme soit heureux?

La question la plus importante que je devrais poser est celle-ci: quelle est votre définition du bonheur?