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Répandre la vie au-delà de la terre

Un jour, en supposant que nous puissions surmonter nos principaux défauts et les limitations actuelles de la physique, nous allons voyager vers des étoiles lointaines. Une exploration sérieuse de notre région de la galaxie deviendra la frontière ultime. Aussi faible que cette perspective semble aujourd’hui, je crois que cela va venir. Dans ma jeunesse, la réalité d’aujourd’hui était en grande partie une science fiction fantaisiste et un voeu pieux. Nous avons appris que la vie n’était possible nulle part ailleurs dans notre système solaire et qu’il n’y avait pas de planète autour d’étoiles lointaines. Nous nous sommes considérés spéciaux et uniques. Nous pensions être le centre de l'univers.

Beaucoup de choses ont changé au cours des 50 dernières années. Notre exploration de notre système solaire a considérablement élargi notre connaissance de l'environnement local et des possibilités de trouver d'autres formes de vie. Bien que rien n’ait encore été trouvé, nous savons que les possibilités sont bien plus grandes que ce que j’avais appris à l’école dans les années cinquante et soixante. Surmonter nos limites technologiques peut sembler impossible ou insurmontable, mais nous sommes une espèce hautement adaptative, ingénieuse et intelligente. Tant que nous ne nous autodétruirons pas, nous nous lancerons un jour dans la plus grande aventure imaginable: l’exploration de l’Univers au-delà de notre système solaire.

Cependant, bien avant ce jour-là, nous devons nous familiariser avec tout ce qui se passe chez nous et décider, en nous basant sur la sagesse acquise dans ces efforts, des étapes à suivre pour devenir une espèce interstellaire. Ce sera un long processus douloureux. Nous apprenons ce que nous devons et ne devons pas faire, ce que nous pouvons et ne pouvons pas faire, puis nous nous imposons les limites nécessaires. Ainsi, lorsque nous rencontrerons enfin une vie extraterrestre sous quelque forme que ce soit, nous aurons un plan. Quelles seront nos règles d'engagement? Avons-nous le droit d'intervenir, d'altérer ou de nuire à la vie que nous trouvons? Et si le monde que nous trouvons est habité, mais convoité par nous pour nos propres besoins?

Dans la populaire série de science-fiction Star Trek, la Prime Directive est le principe directeur de la United Federation of Planets. Cette directive stipule qu'il est interdit à Starfleet d'interférer dans le développement interne des étrangers rencontrés. Son objectif est d'empêcher toute ingérence dans les civilisations moins développées afin d'éviter le désastre inévitable que cette ingérence causerait. En cela, ils ne font que reconnaître notre propre expérience sur la planète Terre lorsque des cultures plus développées ont rencontré des sociétés humaines primitives tout au long de notre histoire longue et tachée. De tels contacts ont inévitablement entraîné la destruction de la culture moins développée, associée à la dégradation de l'environnement par la culture plus développée, quelles que soient leurs intentions.

Cependant, avant de quitter ce monde, nous avons des leçons importantes à apprendre. Je pense que toutes les civilisations atteignant notre niveau de développement doivent passer avec succès. Appelez ça un filtre. Enrico Fermi, créateur du premier réacteur nucléaire, a tout d'abord évoqué cette perspective, laissant entendre qu'il pourrait y avoir des "filtres" qu'une civilisation avancée pourrait devoir passer pour devenir spatiale. Ces filtres pourraient prendre de nombreuses formes et sont de nature environnementale et développementale. Une courte liste pourrait inclure: l’acquisition d’armes nucléaires et leur capacité à effacer la vie, la surpopulation, la dégradation de l’environnement causant le changement climatique, et le dépassement de notre nature tribale pour redéfinir le sens de notre tribu afin d’inclure toute vie. Je suis sûr qu'il y en a d'autres.

Une condition préalable de base pour devenir logiquement une civilisation spatiale serait d'apprendre à vivre dans les limites de la durabilité de notre monde, la Terre. Au cours de ce siècle, nous réussirons cet essai, nous passerons à travers ce filtre ou nous périrons. Cela peut sembler dur et extrême, mais c'est notre réalité. Il suffit de regarder ce que nous faisons à notre planète en ce moment. Nous devons d’abord créer une civilisation humaine manifestement durable sur Terre en surmontant tous les problèmes susmentionnés. Les connaissances acquises et les enseignements tirés de ces tâches nous ouvriront les portes nécessaires pour réussir dans la phase suivante. Imaginez que cela ressemble à la transformation de la chenille en papillon. Sa lutte pour sortir de la chrysalide est vitale et nécessaire au succès et à la survie du papillon émergent.

La deuxième phase consistera à utiliser le corpus de connaissances, de compétences et d'aptitudes acquises et à les appliquer à la construction de mésocosmes viables dans l'espace. Qu'est-ce que le mésocosme? En termes simples, un mésocosme recrée le système biologique terrestre en miniature. Nous pouvons commencer avec une station garée quelque part au-dessus de la Terre ou près de la lune. Nous pouvons nous appuyer sur notre succès en construisant de nouvelles bases sur la Lune en tirant parti de son vaste réseau de grottes créées au tout début de son développement lorsque le volcanisme était étendu. À partir de là, nous pouvons passer à des bases similaires sur Mars lorsque nous commençons à la terraformer et, peut-être plus important encore, à construire des villes en nuage sur Vénus, comme l'a visualisé la NASA. Une fois que nous avons appris à vivre, à travailler et à prospérer dans ces trois environnements, les portes de l’avenir sont grandes ouvertes.

À ce moment, en 2019, l'homme a pu déterminer et identifier l'existence de milliers d'exoplanètes en orbite autour d'étoiles lointaines. Ces planètes sont de toutes tailles et réécrivent notre compréhension de la formation des étoiles et des planètes. Nous recherchons une seconde terre et avons trouvé plusieurs possibilités et nous continuons à en trouver. La découverte du jumeau définitif de la Terre reste insaisissable pour le moment.

Une fois que nous avons appris à perfectionner nos compétences avec des outils nouveaux et améliorés, nous verrons beaucoup d'autres qui se sont cachés dans l'ombre. Ces nouveaux outils sont en cours de développement. Récemment, une nouvelle façon d’identifier les champs magnétiques a été découverte, augmentant ainsi le nombre de planètes connues susceptibles d’héberger de la vie.

Bien que nous imaginions trouver une seconde terre riche en vie et recouverte d’eau, la prudence s’impose. Nous devons nous rappeler que toute planète sur laquelle nous allons dans un autre système stellaire nous présentera les plus grands défis. Nous devons être en mesure de déterminer s’il ya de la vie avant de partir. La réponse à cette question nous indique quelles sont les contraintes pour nous lorsque nous visitons ce monde.

Il est concevable que nous puissions trouver une vie extraterrestre sous une forme quelconque sur Mars ou sur une ou plusieurs des lunes du système solaire externe. Nous avons amplement la preuve que plusieurs lunes autour de Jupiter et de Saturne ont des océans liquides dans leurs intérieurs. Pluton, la planète naine, a récemment découvert un océan caché sous sa surface gelée.

En quoi le fait de découvrir une sorte de vie cachée dans le noir sur un ou plusieurs de ces mondes aurait-il modifié notre approche? Quelles devraient être nos règles d'engagement? Avons-nous le droit d'intervenir, d'altérer ou de nuire d'une autre manière à TOUTE vie, même si ce monde est souhaité par nous pour nos propres fins?

En supposant que nous puissions trouver des moyens de dépasser la limite de vitesse cosmique, que faisons-nous si nous trouvons une planète prometteuse avec une vie extraterrestre dans une douzaine d'années-lumière? Comment nous comportons-nous? Quelles sont les contraintes éthiques et les limites à respecter? Ou sommes-nous moralement et éthiquement libres de faire ce que nous voulons?

La découverte d’une exoplanète dans notre voisinage immédiat présente un double avantage. Si nous trouvons une planète où nous sommes relativement certains ports de la vie, ne serions-nous pas confrontés à un certain nombre de complications et de contradictions? Nous nous concentrons sur le plaisir de trouver d'autres mondes semblables à la Terre, mais nous ne reconnaissons jamais ni ne discutons du fait qu'un tel monde peut présenter un problème plus grave que celui qui offre des possibilités mais qui est stérile, ou du moins une forme de vie plus élevée. Aussi contradictoire que cela puisse paraître, la découverte ne fait que compliquer ce qui se passera dans le futur. Pourquoi? Tout d'abord, nous devons reconnaître la réalité la plus fondamentale et la plus essentielle. Nous ne vivons pas seulement sur terre; nous sommes la terre. Nous sommes liés à chaque système vivant de la planète et en faisons partie. Où que nous allions, nous devons emporter la terre avec nous. Cela signifie concrètement que si nous trouvons une planète aux caractéristiques prometteuses, nos actions sont soumises à des contraintes. Que faisons-nous si nous trouvons un monde avec des formes plus avancées de vie extraterrestre? La réalité est que si nous trouvons une telle planète et que nous y parviendrons probablement, que ferons-nous? Comment nous comportons-nous? Quelles sont les contraintes et limites éthiques? Nous devons commencer à répondre à ces questions maintenant.

Gardant ces questions à l’esprit, j’ai posé à l’astronome et professeur Chris Impey de l’Université de l’Arizona un certain nombre de questions concernant notre départ de la Terre, notre rencontre avec la vie et notre réponse à cette éventualité. Impey est l'auteur de plusieurs livres abordant ces questions, notamment Au-delà: Notre avenir dans l'espace et La vie dans l'univers. Il a non seulement écrit des livres sur ces questions, mais a également été profondément impliqué dans des groupes qui se rencontrent pour discuter et les étudier.

Impey a reconnu que l’idée du «grand filtre» était, en considération des problèmes auxquels nous sommes confrontés, une possibilité distincte et sérieuse. Concernant le respect de toute vie, il a noté que la vie microbienne sous la surface martienne et sur plusieurs lunes du système solaire externe était possible, mais nous ne ressentirions probablement aucune obligation morale envers les microbes. Cette réponse est importante pour comprendre où nous pourrions fixer les limites de notre intervention sur d'autres mondes. La possibilité de rencontrer la vie microbienne dans notre propre système solaire constituerait une expérience d'apprentissage cruciale pour notre espèce sur la manière de traiter de tels problèmes à l'avenir. Ce que nous apprenons dans notre propre système solaire se révélera inestimable lorsque nous visiterons éventuellement des mondes entourant d’autres soleils.

Impey a répondu, sur la base des études réalisées à ce jour par le télescope Kepler, que les chances de trouver une planète terrestre habitable à 20 années-lumière de la Terre sont bonnes. Il a indiqué que la NASA avait déjà mis en place une politique visant à ne pas contaminer ni interférer avec aucune forme de vie trouvée sur d'autres mondes. Au moins, les États-Unis opèrent dans un cadre moral de non-intervention. Nous espérons que notre exemple servira de base à une politique que d'autres suivront. Enfin, en ce qui concerne la recherche de vie ailleurs, il a déclaré: «Oui, si la vie ailleurs a une base biologique différente, elle pourrait être toxique ou dangereuse pour notre forme de biologie et il est difficile d’anticiper sa forme exacte. Toutes les planifications que j'ai vues suggèrent une approche très prudente. »À ce stade, c’est probablement le meilleur que nous puissions espérer. Impey a conclu en reconnaissant que ces questions étaient pertinentes et que la communauté de l'astrobiologie les prenait au sérieux.

Ses réponses suggèrent que la pensée actuelle chez des personnes comme Impey, qui envisagent notre avenir, discutent, soulèvent des questions et réfléchissent aux problèmes liés à la transformation de notre espèce en espace, est sur la bonne voie.

D’autre part, il n’est pas difficile de voir, en réfléchissant sur l’histoire de l’homme, que nous pourrions voir toute sorte de vie faire obstacle à nos plans ou désirs en tant qu’obstacle à éliminer. L'histoire suggère que la seule vie que nous sommes disposés à considérer comme importante ou digne d'une réflexion sérieuse est la nôtre. Il semble souvent que tout le reste soit consommable. Le travail d’Impey et d’autres personnes de la communauté de l’astrobiologie et d’ailleurs est donc essentiel pour régner dans nos instincts les plus bas.

L'évolution a inscrit dans notre ADN des éléments qui, autrefois, constituaient un avantage qui a rendu possible notre domination de la Terre, mais qui sont maintenant à l'inverse. Nous avons les connaissances et la sagesse nécessaires pour surmonter ces difficultés, mais ce ne sera pas facile. Le travail effectué pour résoudre ces problèmes aujourd'hui pourrait faire la différence pour savoir si nous réussissons ou non à traverser le «grand filtre».

Il est irréaliste de penser que nous pouvons trouver une planète avec une vie extraterrestre et simplement y entrer. Les probabilités sont, tout sur un tel monde sera toxique pour nous, la biologie sera très différente. Il y aura sans aucun doute une grande tentation de le changer et de le faire s'efforcerait de tuer et de détruire toute la vie sur ce monde et de la remplacer par la nôtre. Pensez à la chimiothérapie ou à une greffe de moelle osseuse. Ce concept a-t-il une connotation familière? Combien d’histoires de science-fiction et de films ont utilisé ce principe pour dépeindre une menace extraterrestre qui tente de modifier la terre pour servir leurs objectifs (War of the Worlds) ou qui cherche simplement à priver la planète de tous ses matériaux et ressources utiles pour leurs propres besoins ( Jour de l'Indépendance, Oblivion, Avatar)?

Moralement et éthiquement, nous devrions trouver ce type de comportement inacceptable. La vie n’est-elle pas sacrée et ne mérite-t-elle pas sa propre existence et n’a-t-elle pas la possibilité de se développer et d’évoluer comme elle le veut? Si nous souhaitons répandre notre genre de vie dans l’Univers, ne cherchons-nous pas vraiment des mondes potentiellement habitables qui manquent actuellement de quelques qualités essentielles? Beaucoup de ces mondes peuvent être habités avec des formes de vie simples. Dans ce cas, nous ferions appel à toutes les connaissances, compétences et aptitudes acquises et à la sagesse acquise pour apprendre à vivre de manière durable sur Terre, à transformer ou à transformer le nouveau monde à l’aide de ressources locales et de toute source de pouvoir.

La terraformation sera un processus lent qui prendra des siècles. Il doit donc y avoir un plan pour ce que nous allons faire et comment nous allons survivre dans l’intervalle, alors que nous réorganisons l’atmosphère et présentons l’ensemble de l’écosystème de la Terre. compatible avec notre existence et notre survie.

Même si nous sommes probablement des siècles à atteindre ce seuil pour pénétrer dans l'espace lointain et pour nous propager à d'autres mondes, nous devons commencer à réfléchir et à définir des règles qui surveillent, limitent et contrôlent notre comportement MAINTENANT.

À moins que ces mesures ne soient prises, les humains ne peuvent pas voyager avec succès et habiter dans d'autres systèmes stellaires. La préparation elle-même est un projet pluriannuel qui repose essentiellement sur la réussite de sa première étape, à savoir la création d’une civilisation durable à long terme sur Terre. C’est le test vital de toute espèce cherchant à devenir une civilisation envahissante. Ses leçons sont fondamentales et vitales pour pouvoir vivre sur d’autres mondes et surmonter les environnements hostiles. Apprendre à vivre dans des limites durables en respectant la biosphère qui rend notre vie possible et en modifiant notre comportement pour célébrer et améliorer sa croissance et sa santé revient à apprendre à parler et à marcher de nouveau. Cette réalisation est nécessaire, bien que non suffisante, comme condition préalable à la réussite des voyages interstellaires. Si nous ne créons pas la durabilité dans notre propre monde, les conséquences sont claires et catastrophiques, il n’ya pas de planète B.

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