L'inactivité physique n'est pas une qualité humaine - même dans la société moderne

Explorer le «paradoxe de l'exercice» dans l'évolution des primates

En matière de santé humaine, nous devons nous concentrer sur nos différences évolutives plutôt que sur nos similitudes. (Crédit photo: Andre Mouton sur Pexels)

Il est facile de souscrire à l’idée que tout ce qui était autrefois bon pour nos ancêtres est toujours bon pour nous. En ce qui concerne nos choix de vie aujourd'hui, il existe une prétention générale selon laquelle les humains, comme la plupart des autres animaux, sont naturellement paresseux. Cependant, la société moderne est en train de propager une logique selon laquelle nous nous sommes trompés. Plus nous approfondissons la science, plus il devient clair que l'activité physique ne doit pas simplement être traitée comme un moyen de contrecarrer notre mode de vie sédentaire, mais plutôt que nous sommes conçus biologiquement pour exiger de l'exercice. Et malgré toutes les preuves suggérant que nous devrions aller dans la direction opposée, notre société continue de favoriser une culture physiquement inactive.

Dans une récente publication de Scientific American, le Dr Herman Pontzer, anthropologue de l'évolution à la Duke University, souligne que «contrairement à nos cousins ​​singes, les humains ont besoin d'une activité physique intense pour être en bonne santé». Cela ne devrait certainement surprendre personne. . De plus en plus de recherches confirment que l'exercice est bénéfique pour pratiquement tous les processus moléculaires sous-jacents effectués par nos cellules. À son tour, l'exercice améliore la santé cardiovasculaire, respiratoire et métabolique. amélioration de l'apprentissage, de la mémoire et de la cognition; fonction immunitaire plus élevée; la préservation de la masse musculaire et de la densité osseuse; et un effet anti-vieillissement quantifiable. Alors que l’influence positive de l’activité physique sur la santé est à peu près irréfutable, il reste à savoir pourquoi un comportement aussi coûteux en énergie est devenu si important pour nous. En d'autres termes, la conservation de l'énergie est généralement acceptée comme une approche stable de la survie. Pourquoi, en tant qu'êtres humains, devons-nous dépenser autant d'énergie par l'exercice?

En tant qu’espèce dominante sur la planète, régnant sur le règne animal, nous jouissons du luxe d’être fascinés par la biodiversité de la Terre. Depuis les imposantes girafes qui dominent le port de Sydney, au zoo de Taronga, en passant par les phoques acrobatiques qui sortent de l’eau de Skansen, le musée en plein air de Stockholm, la vie sous toutes ses formes étranges et variées attire les foules du monde entier. Pourtant, malgré les différences frappantes entre les stratégies de survie et les apparences d’une espèce à l’autre, nous possédons une curiosité innée pour les créatures qui reflètent le plus notre nature. Nous voyons tellement de nous-mêmes chez nos parents primates que, parfois, nos propres vices et vertus semblent moins ressemblants à ceux d’un autre animal qu’ils ne font qu’un seul et même comportement.

La dernière fois que j'ai visité un zoo, l'enclos des singes ressemblait à un sombre microcosme de notre propre monde. Je ne pouvais pas m'empêcher de me demander si une espèce aussi intelligente pouvait être physiquement, mentalement et socialement en bonne santé et vivre dans un environnement artificiel. D'une part, leur vie était magnifique. Ils étaient bien nourris et soignés, ils n’avaient pas à s’inquiéter et, pour l’essentiel, ils se divertissaient en riant, en mangeant et en prenant soin de leurs enfants. D'autre part, vous devez vous demander si c'était la vie que la nature leur destinait. Ils manquent sûrement quelque chose dans la nature. Ne seraient-ils pas en meilleure santé, plus alertes et socialement plus stimulés dans leur environnement naturel?

Il existe un parallèle frappant entre la vie moderne et ce que nous pouvons observer dans une communauté fermée de primates. Les progrès technologiques ont certainement rendu nos vies plus confortables et continuent de nous protéger des difficultés que nous aurions autrement à surmonter à l'état sauvage. Mais, à mesure que nous nous éloignons du style de vie humain qui a évolué dans la nature, nous avons de plus en plus le sentiment que nous avons créé notre propre cage. Au moins en ce qui concerne l’activité physique, il ne semble pas que nous utilisions notre compréhension scientifique de l’évolution humaine pour maximiser notre santé, notre productivité ou notre bonheur.

Bien que la préservation de l’énergie par le biais de l’inactivité physique puisse être bénéfique pour de nombreuses espèces de la planète, elle peut également être préjudiciable pour nous. Et la raison simple en est que la sélection naturelle n'est pas parfaite. Il s’agit plutôt d’une approximation permanente de la meilleure façon de survivre dans un monde où les pressions de la sélection changent constamment.

En fait, le corps humain comporte de nombreuses «imperfections». Par exemple, la plupart des animaux n'ont pas besoin de consommer de la vitamine C car ils peuvent la produire biochimiquement dans leurs cellules. Cependant, les humains et d’autres primates sont porteurs d’une mutation dans l’un des gènes nécessaires à la production de vitamine C. Cette mutation signifie qu'une enzyme essentielle, la gulonolactone oxydase, est non fonctionnelle et que nous ne pouvons plus synthétiser la vitamine C. Bien que nous ne puissions pas revenir en arrière pour le constater nous-mêmes, la théorie acceptée est que, comme nos ancêtres ont commencé à consommer une alimentation riche en vitamine C (fruits), la pression de sélection pour la production de cet élément nutritif a été perdue. Au fil du temps, cette mutation est devenue plus commune, au point que nous devons maintenant obtenir de la vitamine C dans notre alimentation. Notre dépendance vis-à-vis de l’approvisionnement en vitamine C n’est pas une stratégie parfaite et nous risquons de développer le scorbut si nous échouons. Même des traits apparemment bénéfiques peuvent être perdus quand ils ne sont plus essentiels.

Mais qu'est-ce que cela a à voir avec l'exercice? Bien que nous ne puissions pas savoir avec certitude comment l'histoire de l'évolution a évolué, il est plausible que nous ayons développé une exigence d'activité physique. Une partie de l’être humain est confrontée au «paradoxe de l’exercice», qui consiste à exercer une activité physique adéquate afin d’optimiser notre santé, tout en préservant notre énergie de manière à ne pas gaspiller nos ressources.

Nous ne sommes cependant pas seuls dans notre exigence d'exercice. Poetzer souligne également que notre dépendance à l'activité physique n'est pas une anomalie dans le règne animal. Par exemple, alors que la plupart des espèces de poissons pompent activement l’eau par leurs branchies pour la respirer, plusieurs espèces prédatrices ont perdu ce trait au fil du temps. Au lieu de cela, ces poissons peuvent absorber de l'oxygène lorsque l'eau se déplace passivement sur leurs branchies. Mais il ya un problème: pour continuer à respirer, ils doivent être constamment en mouvement.

Les humains ont presque certainement évolué pour devenir des chasseurs-cueilleurs efficaces à longue distance. Contrairement à beaucoup de nos parents primates, cela signifiait que nous devions parcourir de grandes distances dans notre vie quotidienne, chose que nous n'avons plus à faire aujourd'hui. Si l'exercice est vraiment notre paramètre par défaut, il s'ensuit que la vie moderne nous empêche d'optimiser de nombreuses facettes de notre santé, qui ont co-évolué avec un mode de vie actif.

Outre les avantages apparemment sans fin d'une activité physique régulière, y a-t-il d'autres indices de notre passé évolutif qui suggèrent que la santé humaine dépend de l'exercice?

Premièrement, comparés aux autres primates, les humains sont des marcheurs très économiques et des coureurs très adaptés, ce qui se reflète dans la structure anatomique de nos membres. On pense que notre économie de mouvement élevée facilite l’allocation de plus de ressources au cerveau, notre organe le plus énergiquement coûteux.

Des études récentes ont également suggéré que la longévité humaine, qui est nettement supérieure à celle de la plupart des mammifères, n’est devenue possible que grâce à l’exercice. L'une de nos caractéristiques est une durée de vie prolongée au-delà de nos années de reproduction. Bien que de nombreuses théories expliquent pourquoi cela a pu évoluer, elles impliquent toutes que nous restions en bonne santé physique et mentale au cours de notre vie. Étant donné que notre longévité a probablement évolué malgré une susceptibilité génétique au développement de démences et de maladies cardiovasculaires, les effets protecteurs de l'exercice sur le développement de plaques vasculaires et neurales auraient été une condition préalable à une longue vie en bonne santé. Cette susceptibilité génétique a été conférée par une variante du gène de l'apolipoprotéine E, toujours présent dans la population humaine. Et de plus en plus de preuves démontrent les effets neuroprotecteurs de l'activité physique sur le cerveau vieillissant.

Enfin, notre compréhension de la relation entre l'activité physique et le cerveau semble correspondre au mieux au «modèle de capacité d'adaptation» récemment proposé, qui suggère que le cerveau humain est optimisé de manière unique pour un exercice régulier comme paramètre par défaut. Cela a peut-être évolué en raison du niveau élevé de stimulation cognitive qui a été engagé pendant l'activité physique alors que nous développions un style de vie de chasseur-cueilleur. Dans ce modèle, la neurodégénérescence et le déclin cognitif peuvent être stimulés par des niveaux insuffisants d’activité physique et de stimulation cognitive car le maintien du cerveau est une dépense énergétique onéreuse et donc une perte de temps lorsqu’il n’est pas utilisé.

Bien que de nombreuses questions restent sans réponse, je pense que nous pouvons affirmer que notre mode de vie s'éloigne de plus en plus de celui qui a évolué. Contrairement à nos camarades primates dans l'enceinte, nous détenons la clé de notre propre liberté et nous disposons de la science pour le prouver. Nous n’avons pas évolué pour devenir paresseux, mais plutôt pour conserver l’énergie. La société moderne a largement éliminé les exigences physiques et cognitives de la chasse et de la cueillette, mais notre santé dépend toujours beaucoup des niveaux élevés d'exercice que nous avons développés au cours de l'histoire de l'évolution.

Bien entendu, nous n'allons pas renoncer au confort de la technologie moderne pour revenir à un style de vie primitif. Mais nous pouvons utiliser nos progrès biomédicaux pour bâtir une société plus saine, plus heureuse et plus productive. L'inactivité physique est une forme de paresse que notre société a créée. Nous avons été subtilement préparés à croire que se détendre sur le canapé toute la journée fait que nous nous sentons mieux que de faire une séance d’entraînement. Beaucoup d’entre nous redoutent l’idée de faire de l’exercice au point de nous en faire une excuse pour l’éviter.

Mais ne devrions-nous pas savoir mieux compte tenu de tous les avantages de l'exercice sur notre santé et notre bonheur? Comment une chose aussi essentielle à notre bien-être peut-elle être si peu attrayante? Et pourquoi nos systèmes éducatifs et nos lieux de travail ne parviennent-ils pas à promouvoir les ressources naturelles les plus connues pour l'apprentissage et la productivité?

Je n’ai pas de réponse, mais quand il s’agit de faire de l’exercice, le monde peut parfois sembler être plus un enclos que la nature. Une chose que je sais avec certitude, c'est que nous avons définitivement manqué un tour. Selon toutes les preuves scientifiques, participer à une activité physique est ce qui nous a rendus humains.