La NASA découvre un anneau de poussière de mercure et des astuces d'astéroïdes cachés près de Vénus

par Joel Hruska

La poussière, dans la plupart des contextes, n’est pas très intéressante. Pour les astronomes, cependant, la poussière peut être une véritable mine d’or. Autrefois considérées uniquement comme une nuisance pour son rôle dans le blocage de notre vision des objets stellaires distants, les dernières décennies ont montré que la poussière jouait un rôle essentiel dans les processus de cycle des matériaux à long terme de l'univers. Il joue un rôle dans la formation des étoiles et des planètes. Deux nouveaux rapports de la NASA sur des découvertes dans le système interne mettent en évidence des découvertes liées à la poussière concernant Mercure et Vénus.

Nous prendrons d’abord Mercury, compte tenu de l’emplacement de la planète. Deux chercheurs, Guillermo Stenborg et Russell Howard, voulaient rechercher des preuves d’une région exempte de poussière qui aurait théoriquement exister près du Soleil, où sa température est suffisamment chaude pour permettre à la poussière de se vaporiser. À l'aide de données renvoyées par le satellite STEREO (Observatoire des relations solaires et terrestres) de la NASA, ils ont examiné des photographies prises par le satellite à la recherche de traces de poussière autour du soleil. L’objectif ultime était de comprendre le type d’environnement rencontré par la sonde solaire Parker de la NASA au cours de son périple de sept ans vers notre étoile et de sa mission d’échantillonnage de la couronne solaire basse. (La sonde spatiale Parker est assez cool.)

«Nous ne sommes pas vraiment des personnes qui poussent», a déclaré Howard, qui est également le principal scientifique des caméras de STEREO et de Parker Solar Probe, qui prennent des photos de la couronne. "La poussière près du soleil apparaît juste dans nos observations, et généralement, nous l'avons jetée."

Tout en travaillant sur un modèle leur permettant d'identifier les zones exemptes de poussière sur les photographies, l'équipe a constaté que certaines zones du nuage de poussière étaient plus claires que d'autres. Plus précisément, il y avait un anneau autour du Soleil environ 5% plus brillant, assis directement sur l’orbite de Mercure. On pensait auparavant que le mercure était trop petit et trop proche du soleil pour capturer un anneau de poussière.

Astéroïdes Vixian Vampire Vixens

Les informations de Vénus indiquent des astéroïdes cachés que nous n'avons jamais détectés dans la même orbite que Vénus. Comme la Terre, Vénus orbite dans un gigantesque anneau de poussière. Dans notre cas, cependant, cette poussière a une source connue - des astéroïdes dans la ceinture extérieure d’astéroïdes.

Bien que ce ne soit pas notre sujet principal aujourd’hui, il ya une note d’intérêt intéressante que je vais lire en boucle ici. Environ 5% de tous les astéroïdes trouvés sur Terre proviennent d'une seule et même source: Vesta. Vous ne pensez peut-être pas que les astéroïdes entre Mars et Jupiter trouveraient une maison sur Terre, mais ils se retrouvent ici avec une fréquence surprenante. En fait, si nous en savons autant que nous sur Vesta, c’est en partie parce que nous en avons trouvé une bonne partie à la surface. Il existe un processus en trois étapes selon lequel les matériaux résultant d’un impact massif sur Vesta il y a moins d’un milliard d’années ont été transférés sur des orbites qui se sont finalement croisées avec les nôtres.

Dans ce cas, les chercheurs ont détecté un anneau orbital de poussière autour de Vénus, similaire à la Terre. Ils ont toutefois été incapables de construire un modèle qui aboutirait à l'existence d'un tel anneau. Apparemment, il n’existe pas de méthode permettant à Jupiter d’ensemencer les astéroïdes sur l’orbite de Vénus de la même manière; l'insertion orbitale dans les planètes internes devient plus difficile en raison de la vitesse requise. Le Soleil devient également non moins trivialement plus difficile à rater à mesure que l’on se rapproche de lui.

Si Vénus n’a pas capturé le contenu de la ceinture d’astéroïdes, d’où pourraient provenir ces astéroïdes? Les astronomes ont émis l’hypothèse d’un petit groupe d’astéroïdes, maintenus dans un rapport orbital de 1: 1 avec Vénus, les plaçant à un moment donné de l’orbite de la planète. Ces astéroïdes auraient pu nous échapper plus facilement que vous ne le pensez. Le système solaire interne est difficile à analyser car, de notre point de vue, nous regardons le soleil à fond pour le faire.

Cette vidéo montre comment Mercure et Vénus tournent autour du Soleil du point de vue de la Terre. Même si elle est un peu floue, elle offre une vue utile du défi inhérent à ces observations:

La quantité de poussière dans l’orbite de Vénus n’atteint pas beaucoup. Si elle est comprimée en un seul rocher, elle ne produira encore qu’un astéroïde d’un peu plus de trois kilomètres de diamètre. Mais le modèle des astronomes suggère qu'un petit groupe d'astéroïdes dans l'orbite de résonance droite aurait pu survivre de la formation du système solaire jusqu'à nos jours, ensemencant l'orbite de Vénus d'un nuage de poussière constitué des mêmes éléments primordiaux qui ont formé le système solaire. système solaire.

Tandis que de tels astéroïdes pourraient théoriquement résulter de collisions planétaires, le fait que ce groupe soit théorisé comme étant dans une résonance orbitale 1: 1 sur le côté opposé de l’orbite de Vénus rend cela improbable. Tout matériau projeté dans l’espace par un impact catastrophique similaire à celui qui aurait pu créer la Lune de la Terre serait retombé sur Vénus ou aurait été entraîné vers le Soleil. De plus, l’atmosphère épaisse de Vénus freine considérablement les débris entrants (ou sortants).

Image en images par le centre de vol spatial Goddard de la NASA / Mary Pat Hrybyk-Keith

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Publié à l’origine sur www.extremetech.com le 15 mars 2019.