La NASA découvre un anneau de poussière de mercure, des traces d'astéroïdes cachés près de Vénus

par Joel Hruska

La poussière, dans la plupart des contextes, n'est pas très intéressante. Pour les astronomes, cependant, la poussière peut être une véritable mine d'or. Autrefois considérées uniquement comme une nuisance pour leur rôle dans le blocage de notre vision des objets stellaires éloignés, les dernières décennies ont démontré que la poussière joue un rôle essentiel dans les processus de cycle de matériaux à long terme de l'univers. Il joue un rôle dans la formation des étoiles et des planètes. Deux nouveaux rapports de la NASA sur les découvertes dans le système intérieur mettent en évidence les découvertes liées à la poussière concernant Mercure et Vénus.

Nous prendrons d'abord Mercure, étant donné l'emplacement de la planète. Une paire de chercheurs, Guillermo Stenborg et Russell Howard, a voulu rechercher des preuves d'une région sans poussière théorisée pour exister près du Soleil, où sa température est suffisamment chaude pour vaporiser la poussière. À l'aide de données renvoyées par le satellite STEREO (Solar and Terrestrial Relations Observatory) de la NASA, ils ont examiné des photographies prises par le satellite pour détecter des traces de poussière autour du soleil. Le but ultime était de comprendre quel type d'environnement la sonde solaire Parker de la NASA rencontrera au cours de son voyage de sept ans vers notre étoile et sa mission d'échantillonner la couronne solaire basse. (La sonde spatiale Parker est plutôt cool.)

«Nous ne sommes pas vraiment des gens poussiéreux», a déclaré Howard, qui est également le scientifique principal des caméras sur STEREO et Parker Solar Probe qui prennent des photos de la couronne. "La poussière près du Soleil apparaît juste dans nos observations, et généralement, nous l'avons jetée."

Tout en travaillant sur un modèle qui leur permettrait d'identifier les zones sans poussière sur les photographies, l'équipe a remarqué que certaines zones du nuage de poussière étaient plus lumineuses que d'autres. Plus précisément, il y avait un anneau autour du Soleil environ cinq pour cent plus lumineux, assis directement sur l'orbite de Mercure. Le mercure était auparavant considéré comme trop petit et trop proche du Soleil pour capter un anneau de poussière.

Vénusien Vampire Vixens Asteroids

Les informations sur Vénus font allusion à des astéroïdes cachés que nous n'avons jamais détectés sur la même orbite que Vénus. Comme la Terre, Vénus orbite dans un anneau de poussière géant. Dans notre cas, cependant, cette poussière a une source connue - des astéroïdes dans la ceinture externe d'astéroïdes.

Bien que ce ne soit pas notre sujet principal aujourd'hui, il y a une note latérale intéressante que je vais boucler ici. Environ 5 pour cent de tous les astéroïdes trouvés sur Terre proviennent d'une seule source: Vesta. Vous ne pensez peut-être pas que les astéroïdes situés entre Mars et Jupiter trouveraient une grande place sur Terre, mais ils se retrouvent ici avec une fréquence surprenante. La raison pour laquelle nous en savons autant que nous sur Vesta, en fait, est en partie parce que nous en avons trouvé beaucoup en surface. Il y a un processus en trois étapes par lequel du matériel provenant d'un impact massif sur Vesta il y a moins d'un milliard d'années a été transféré sur des orbites qui se sont finalement croisées avec la nôtre.

Dans ce cas, les chercheurs ont détecté un anneau orbital de poussière autour de Vénus, similaire à la Terre. Ils n'ont cependant pas été en mesure de construire un modèle qui aurait abouti à l'existence d'un tel anneau. Il n'y a apparemment pas de méthode permettant à Jupiter de semer les astéroïdes dans l'orbite de Vénus de la même manière; l'insertion orbitale dans les planètes intérieures devient plus difficile en raison de la vitesse requise. Le Soleil devient également non trivialement plus difficile à manquer plus on s'en rapproche.

Si Vénus n'a pas capturé de matière de la ceinture d'astéroïdes, d'où pourraient provenir ces astéroïdes? Les astronomes font l'hypothèse d'un petit groupe d'astéroïdes, maintenus dans un rapport orbital de 1: 1 avec Vénus, les plaçant de l'autre côté de l'orbite de la planète à un moment donné. Ces astéroïdes auraient pu nous échapper plus facilement que vous ne le pensez. Le système solaire intérieur est difficile à surveiller car, de notre point de vue, nous regardons près du soleil pour le faire.

Cette vidéo montre comment Mercure et Vénus tournent autour du Soleil du point de vue de la Terre, et bien qu'elle soit un peu floue, elle donne une vue utile du défi inhérent à ces observations:

La quantité de poussière dans toute l'orbite de Vénus ne représente pas beaucoup - si elle était compressée en une seule roche, elle ne produirait toujours qu'un astéroïde d'un peu plus de deux miles de diamètre. Mais le modèle des astronomes suggère qu'un petit groupe d'astéroïdes dans l'orbite de résonance droite aurait pu survivre de la formation du système solaire jusqu'à nos jours, ensemencant l'orbite de Vénus avec un nuage de poussière composé des mêmes éléments primordiaux qui formaient la système solaire.

Bien que ces astéroïdes puissent théoriquement résulter de collisions planétaires, le fait que ce groupe soit théoriquement dans une résonance orbitale 1: 1 de l'autre côté de l'orbite de Vénus rend cela peu probable. Tout matériau projeté dans l'espace par un impact catastrophique similaire à celui qui aurait pu créer la Lune de la Terre serait retombé sur Vénus ou aurait été entraîné dans le Soleil. De plus, l'atmosphère épaisse de Vénus freine considérablement les débris entrants (ou sortants).

Image de fond par le centre de vol spatial Goddard de la NASA / Mary Pat Hrybyk-Keith

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Publié à l'origine sur www.extremetech.com le 15 mars 2019.