Une sonde japonaise dépose des robots sur la surface d'un astéroïde

par Ryan Whitwam

L'une des missions spatiales les plus ambitieuses du Japon vient de franchir une étape importante. La sonde Hayabusa2 a déployé avec succès une paire de petits robots destinés à explorer la surface de l'astéroïde Ryugu. Ces robots ne sont que le premier des nombreux instruments que Hayabusa2 déposera à la surface, mais le but ultime de la mission est de renvoyer des échantillons de Ryugu sur Terre.

Hayabusa2 a déposé les robots après être descendu à une altitude de seulement 180 pieds (55 mètres). Il a éjecté un «tambour» appelé MINERVA-II1 qui contenait les deux robots appelés MINERVA-II1A et MINERVA-II1B. L'Agence spatiale japonaise (JAXA) a confirmé la séparation réussie de la nacelle d'atterrissage la semaine dernière, mais le sort des robots est inconnu. La rotation de l'astéroïde a mis le site d'atterrissage hors de portée avant que la sonde Hayabusa2 puisse obtenir des images des rovers. La JAXA a confirmé au cours du week-end que les deux robots étaient opérationnels et en surface.

Les robots pourraient être appelés rovers, mais ils ne fonctionnent pas comme les rovers que nous envoyons à d'autres planètes. Ryugu n'est qu'à environ un demi-mile de diamètre, donc il n'a pas assez de gravité pour qu'un robot puisse rouler sur roues. Au lieu de cela, MINERVA-II1A et MINERVA-II1B sont essentiellement de petites roues. Les robots en forme de tambour contiennent des moteurs qui leur permettent de déplacer leur poids pour sauter le long de la surface. Un robot à roues régulières flotterait simplement, mais les robots 1A et 1B devraient pouvoir rester indéfiniment à la surface. La JAXA dit que chacun de ces sauts enverra le robot filer dans les airs pendant environ 15 minutes. MINERVA-II1A a renvoyé cette image ci-dessous, capturée alors qu'elle sautillait à travers la surface.

Les deux rovers contiennent plusieurs caméras et capteurs de température pour cartographier Ryugu. JAXA fournira une mise à jour sur les robots lorsqu'ils seront les prochains à portée de Hayabusa2. Les MINERVA-II1A et MINERVA-II1B sont sains et saufs à la surface de Ryugu, mais ils ne seront pas seuls longtemps. La mission Hayabusa2 comprend plusieurs séries d'atterrissages de robots. Le mois prochain, JAXA prévoit de libérer un atterrisseur allemand appelé MASCOT. Il a un mécanisme de saut similaire, mais ses instruments sont axés sur la géologie de l'astéroïde. Plus tard, Hayabusa2 déposera un autre conteneur de tambour avec des robots Minerva supplémentaires.

L'année prochaine, JAXA commencera à collecter des échantillons avec le vaisseau spatial. Les deux premiers consistent à flotter jusqu'à la surface, puis à tirer des projectiles pour lancer la poussière vers la sonde. Le troisième nécessite que Hayabusa2 recueille les matériaux actuellement enfouis sous la surface. Il utilisera une petite limace explosive pour faire un cratère avant de plonger pour ramasser du matériel. Au total, la JAXA espère renvoyer 100 milligrammes de poussière sur Terre.

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Publié à l'origine sur www.extremetech.com le 24 septembre 2018.