Une sonde japonaise laisse tomber des robots à la surface de l’astéroïde

par Ryan Whitwam

L’une des missions spatiales les plus ambitieuses du Japon vient de franchir une étape importante. La sonde Hayabusa2 a déployé avec succès une paire de minuscules robots destinés à explorer la surface de l'astéroïde Ryugu. Ces robots ne sont que le premier des nombreux instruments que Hayabusa2 déposera à la surface, mais le but ultime de la mission est de renvoyer des échantillons de Ryugu sur Terre.

Hayabusa2 a largué les robots après avoir descendu à une altitude de seulement 55 mètres. Il a éjecté un «tambour» appelé MINERVA-II1 contenant les deux robots appelés MINERVA-II1A et MINERVA-II1B. L'Agence spatiale japonaise (JAXA) a confirmé que la capsule d'atterrissage s'était séparée avec succès la semaine dernière, mais le sort des robots est inconnu. La rotation de l’astéroïde a amené le site d’atterrissage hors de portée avant que la sonde Hayabusa2 puisse obtenir des images des rovers. La JAXA a confirmé ce week-end que les deux robots étaient opérationnels et en surface.

Les robots pourraient être appelés des robots, mais ils ne fonctionnent pas comme les robots que nous envoyons à d’autres planètes. Ryugu n’ayant qu’un demi-kilomètre de diamètre, il n’ya pas assez de gravité pour permettre à un robot de rouler sur des roues. MINERVA-II1A et MINERVA-II1B sont plutôt de minuscules roues. Les robots en forme de tambour contiennent des moteurs qui leur permettent de déplacer leur poids pour sauter à la surface. Un robot à roues ordinaire flotterait, mais les robots 1A et 1B devraient pouvoir rester indéfiniment à la surface. La JAXA dit que chacun de ces sauts enverra le robot dans les airs pendant environ 15 minutes. MINERVA-II1A a renvoyé l'image ci-dessous, capturée alors qu'elle sautait à travers la surface.

Les deux rovers contiennent plusieurs caméras et capteurs de température pour cartographier Ryugu. La JAXA fournira une mise à jour sur les robots lorsqu'ils seront à portée de main de Hayabusa2. Les films MINERVA-II1A et MINERVA-II1B sont sains et saufs à la surface de Ryugu, mais ils ne resteront pas seuls longtemps. La mission Hayabusa2 comprend plusieurs séries d'atterrissages de robots. Le mois prochain, la JAXA prévoit de libérer un atterrisseur allemand appelé MASCOT. Il a un mécanisme de saut similaire, mais ses instruments sont centrés sur la géologie de l'astéroïde. Plus tard, Hayabusa2 lâchera un autre conteneur de tambour avec des robots Minerva supplémentaires.

L'année prochaine, la JAXA commencera à collecter des échantillons avec le vaisseau spatial. Les deux premiers consistent à flotter à la surface, puis à lancer des projectiles pour projeter de la poussière en direction de la sonde. La troisième demande à Hayabusa2 de collecter les matériaux actuellement enfouis sous la surface. Il utilisera une petite balle explosive pour faire un cratère avant de plonger pour ramasser du matériel. Au total, la JAXA espère pouvoir envoyer 100 milligrammes de poussière sur Terre.

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Publié à l'origine sur www.extremetech.com le 24 septembre 2018.