Inside America’s Secret Chernobyl - Le dépotoir radioactif à l’origine du récent feu de forêt de Los Angeles

Support de moteur Apollo Saturn V F1, Luke Jacobs (2015)

Trois ans après avoir visité une installation abandonnée de la guerre froide dans la banlieue de Los Angeles, un feu de forêt tirait ses premiers braises des arbustes d'ici et brûlait cent mille acres de parcs et de milliers de maisons.

Quelques organes de presse ont commencé à rendre compte de ce qui pourrait être la conséquence la plus terrifiante de l'incendie: des poussières radioactives enfouies sous l'installation sont bouchées et dispersées dans le sud de la Californie.

Les agences gouvernementales démentent ces accusations, affirmant qu'aucune toxine grave n'a été libérée du site irradié.

Que la preuve soit vraie ou non, les résidents sont justifiés d'être concernés.

Il y a cinquante ans, leur gouvernement avait dissimulé des études prouvant que la matière radioactive de l'endroit contaminait des milliers de leurs maisons à Simi Valley, en Californie.

Pourquoi devraient-ils leur faire confiance maintenant?

5 janvier, 1er janvier * jour du Nouvel An *, 2015.

Je suis dans ma voiture, attendant d’entrer dans l’une des communautés les plus isolées de Los Angeles, un quartier très étendu, sculpté directement dans ce qui est maintenant la plus grande chaîne de montagnes protégées du comté de Ventura.

Mon ami Josh est assis à côté de moi, cherchant son nouvel appareil photo avec son nouvel appareil photo. Devant nous, des sous-traitants sont assis dans des camionnettes, prêts à ranger les cours de quelques célébrités de la liste B et des habitants fortunés dormant à l'intérieur. Je fais avancer la voiture et sors mon portefeuille.

Au poste de garde, un vieil homme ouvre une fenêtre et regarde mon ami et moi. Il a l'air confus alors qu'il demande ma carte d'identité. Je le lui donne et il fait un signe de la main vers le trépied sur la banquette arrière.

"Vous êtes un de ces fous de Youtubers ou quelque chose du genre?" Demande-t-il.

Je feins un sourire. "Nan! Juste un projet d'école. Ennuyeux, honnêtement. Je préférerais de loin dormir. "

Le garde prend ma carte d'identité et examine la liste d'invités temporaire pour faire correspondre mon nom au résident que j'avais appelé pour me laisser entrer la nuit précédente. "Vous n'en connaissez pas la moitié", dit-il en laissant échapper un long soupir.

Nous avançons et relevons nos fenêtres. Le punk rock retentit alors que nous célébrons la conquête du premier des nombreux obstacles à venir. Quand nous arrivons à destination, il fait toujours noir comme un feu de camp situé à la périphérie de la communauté, entouré de deux McMansions et d’une flotte de VUS noirs garés le long de la rue.

Nous ouvrons ma malle pour examiner notre équipement: masques à gaz, gants en latex, lampes de poche industrielles, bâtons lumineux au néon et deux sacs à dos remplis de matériel de randonnée standard. Mon esprit est très excité, même si je pense que si nous étions vus ici (peut-être par un jogging trop ambitieux désireux de commencer sa résolution du Nouvel An), nous serions pris pour des cambrioleurs.

Crédit: Rocketdyne Cleanup Coalition

Le laboratoire de terrain de Santa Susana était un complexe de recherche industrielle tentaculaire situé sur plus de 2 000 hectares de collines rocheuses à Simi Valley, en Californie. Reconnus comme l’une des installations les plus vitales des États-Unis lors de la course à l’espace, les scientifiques de la NASA, de Boeing et de Rocketdyne ont largement contribué au développement des projets suivants pour le gouvernement américain.

  • Moteurs pour le missile balistique intercontinental Atlas (ICBM).
  • Le moteur pour Explorer 1, le premier satellite américain.
  • Le moteur F-1 qui a propulsé le booster Apollo.

Et…

  • Le premier réacteur nucléaire au sodium au monde, qui a connu une fusion, est l’un des pires catastrophes radioactives de l’histoire des États-Unis.

Pire dans l'histoire des États-Unis?

La plupart des Américains connaissent l'existence de Three Mile Island, l'effondrement de 1979 qui avait introduit la politique antinucléaire dans le grand public et provoqué l'indignation mondiale. Mais combien ont entendu parler de la fusion de 1959 à Rocketdyne?

L'accident a dégagé un nuage de radiations estimé à des centaines de fois plus grand que trois milles, poussant de nombreux scientifiques locaux (dont un ayant témoigné devant le Congrès) à affirmer que son lien direct avec les taux de cancer dans les quartiers était 60% plus élevé que la moyenne nationale.

Eh bien, j'aurais certainement dû - j'ai passé toute mon enfance à moins de 15 milles de l'endroit.

Je garde des souvenirs étranges des essais de moteur assourdissants qui avaient eu lieu à la SSFL avant sa fermeture en 2006. Mais je ne savais presque pas d’où venaient les sons, mis à part les suggestions effrontées de mon père concernant la visite d’aliens. À la fin de mes études secondaires, je suis tombé sur un article sur la SSFL et ma curiosité a monté en flèche.

Lorsque les lancements ont été plus fréquents au plus fort de la guerre froide, ils ont capturé la fascination de nombreux résidents de Valley. Kevin Roderick, un journaliste qui a grandi dans la région, a écrit que les habitants chantaient une chanson chaque fois que le ciel nocturne s'éclairait de la couleur orange du kérosène:

Quand le tonnerre frappe
Sur les montagnes
Chaque soir, juste à neuf,
Et tes murs commencent à trembler
Ce n’est pas Dieu.
C’est Rocketdyne.

Les résidents étaient extrêmement fiers de cet établissement. Pour eux, cela représentait un objectif plus important auquel la plupart des Américains ne se connectaient que par le biais de reportages télévisés et d'émissions de radio. Les entreprises locales ont nourri les travailleurs de Rocketdyne, lavé leurs vêtements, réparé leurs voitures et construit leurs maisons. Ils aidaient leur pays avec ses objectifs les plus importants: vaincre les Soviétiques et envoyer des hommes sur la lune.

Le réacteur qui a fui en 1959 était situé dans une zone de la SSFL appelée «secteur IV», qui a été classée comme expérimentale et soumise à des restrictions environnementales laxistes. Cela a permis aux ingénieurs de construire rapidement le réacteur, mais avec un compromis mortel: il ne disposait d'aucune structure de confinement. Le réacteur et ses composants hautement radioactifs ont été logés sans les grands dômes en béton qui entourent les réacteurs de puissance modernes.

Lorsque la fusion s'est produite, les supérieurs hiérarchiques ont pris la décision de minimiser l'importance de l'incident. Les ingénieurs ont été invités à faire fonctionner le réacteur comme d'habitude au cours des prochains jours. Comme il devenait de plus en plus évident que les radiations se propageaient dans les collines et les communautés environnantes, le bouchon fut retiré. Quelques semaines plus tard, Atomics International a publié une note de service alertant les résidents d'un «léger incident» avec leur réacteur et indiquant qu'aucune radiation dangereuse n'avait été émise.

Les employés de la SSFL ont reçu l'ordre de ne divulguer à personne l'incident, qui n'a été divulgué publiquement que pendant 20 ans, jusqu'en 1979. Une série de reportages universitaires et journalistiques entre 1989 et 2010 ont permis de révéler l'ampleur réelle de la catastrophe. Lors de son témoignage devant le Congrès en 2008, Daniel Hirsch, président d'une ONG dédiée à la sûreté nucléaire, a qualifié la crise de "l'un des pires accidents de l'histoire du nucléaire".

Des rapports ultérieurs ont révélé d'autres décisions toxiques prises par Boeing à la SSFL. Au lieu d'expédier en toute sécurité des matières dangereuses à une installation agréée, les travailleurs ont tiré des barils de produits chimiques toxiques avec des fusils et ont jeté les déchets dans les cours d'eau voisins. Cela a conduit à de nombreuses études en cours sur la qualité des eaux souterraines de la région, y compris une bataille juridique coûteuse de plusieurs milliards de dollars entre Boeing et les gouvernements locaux à propos d'un accord de nettoyage.

Je suis un explorateur urbain, alors j’aime visiter les lieux abandonnés. Mais l'idée de voir la SSFL m'a fait peur. En lisant davantage sur ce joyau irradié, j'ai réalisé que ce serait ma première aventure vraiment risquée.

Outre les niveaux élevés de radiation dans le sol et les infrastructures en ruine, le site bénéficie d'une sécurité assez intense. D'après les conversations en ligne que j'ai eues avec les quelques personnes qui ont réussi à se faufiler, le processus est exténuant: il faut parcourir 6 km pour aller et venir, ce qui nécessite presque une nuit de camping sur le site. Mais camper semblait trop brutal. Avec une sécurité 24 heures sur 24, 7 jours sur 7, des coyotes errants et des radiations, j'étais vraiment décidé à entrer sans passer la nuit. Heureusement, j’ai trouvé un point d’accès beaucoup plus facile au site qui a permis de réduire considérablement mon temps de déplacement (processus que je ferais bien de ne pas révéler ici.)

Mon entrée initiale dans la SSFL était assez facile: la couche de clôture la plus extérieure ne se trouvait qu'à quelques centaines de pieds de notre voiture. Une fois que nous avons sauté entre un trou dans le fil, nous nous sommes dirigés vers un château d'eau résidentiel pour observer les patrouilles de sécurité. Les premières structures avaient seulement un kilomètre d’avance. Les terrains entre nous et les locaux étaient jonchés de bâches noires de la taille d'un terrain de football. Une route délabrée et sinueuse montait le sentier en traversant deux autres couches de clôture.

Nous avons pris position sur une parcelle de grès. J'ai dévoré des barres de falaise et regardé le lever du soleil. Quand nous avons eu assez de lumière, mon ami a cherché des camions. On nous a dit qu’ils patrouillaient au hasard, mais nous voulions voir que leurs mouvements étaient constants. Si nous pouvions les décoder, nos chances de le faire sembleraient beaucoup plus rassurantes.

Après une trentaine de minutes, je n’avais pas vu un seul camion dépasser les routes à la vue. J'ai regardé Josh. Nous avons haussé les épaules et avons marché en avant.

La première structure que nous avons rencontrée derrière le fil de rasoir semblait être un type de pièce de rangement pour mécanicien, rouillée par des décennies d’abandon. Nous avons mis nos masques à gaz pour nous donner un peu de tranquillité d’esprit grâce à tout l’amiante et nous nous sommes glissés dedans.

Luke Jacobs, 2015

Des ordinateurs et du matériel anciens étaient alignés sur les murs, avec des affiches indiquant «FIRE ENGINES» et «INITIATE LAUNCH SEQUENCE». En lisant les commandes, notre anxiété commençait tout juste à disparaître jusqu'à ce que nous sachions ce qui était sans aucun doute une camionnette traînant sur notre route. Mon estomac est tombé. J'ai sorti Josh par la porte arrière et nous nous sommes accroupis derrière des blocs de béton.

En quelque sorte, nous n’avons pas entendu ni vu aucun autre signe du camion. La panique collective, semblait-il, a pris le contrôle de nos sens. En quelques minutes épuisantes, nous avons rassemblé le courage de continuer.

Nous nous sommes approchés d'une structure colossale qui ressemblait à un château d'eau. En nous rapprochant, nous avons vu «DANGER: GAZ D'HYDROGÈNE» sur le côté d'un réservoir de stockage bleu vif qui flottait au-dessus de nous avec plus de cent pieds d'acier creux.

Josh et moi nous sommes regardés et avons lu dans les pensées de chacun: nous allions faire l'ascension de ce fils de pute.

Cela ferait un grand, grand boom

Je me sentais assez en sécurité pendant les 30 premiers mètres d'escalade, le segment inférieur de l'échelle étant protégé par un anneau de sécurité. Mais mes mains ont vraiment commencé à transpirer lorsque j'ai atteint l'escalier en colimaçon qui s'enroulait autour du réservoir.

Mes pas en avant, j'ai trouvé mon chemin vers le haut et ai regardé par la ventilation qui a révélé l'intérieur du réservoir. Bien sûr, tout le gaz a été drainé il y a longtemps, mais je ne pouvais pas m'empêcher de penser que je pouvais m'étouffer avec les émanations de produits chimiques inconnus.

Une fois descendus, nous nous sommes dirigés vers le premier banc d’essai - le véritable attrait pour lequel nous sommes venus. Une grande partie de la structure a été dépouillée de son cadre, mais c'était toujours un spectacle impressionnant à voir. Nous avons entendu des rumeurs selon lesquelles des entrepreneurs étaient sur le point de démolir la tour. Nous nous sommes donc sentis extrêmement chanceux de la photographier alors qu'elle était encore là. À partir de là, nous avons pu voir les autres bancs d’essai, ainsi que le fameux secteur IV, où le réacteur à sodium a fondu. La marche à suivre était longue et, avec le rayonnement accru, nous avons décidé de rester autour du banc d’essai.

Banc d'essai de Coca Site

Après avoir grimpé la structure pendant quelques minutes, je me suis arrêté et j'ai crié à Josh. J'avais déclenché une sorte d'alarme, ce qui l'a envoyé à une lumière rouge clignotante et à un bip sonore et j'ai sprinté vers la sortie. Nous avons parcouru un demi-kilomètre jusqu'à ce que nous entendions une patrouille de sécurité arriver sur notre route derrière un virage. Nous avons grimpé une colline et avons menti à plat dans des buissons.

Le camion nous a survolé, inconscients de notre position. Nous avons attendu que le chemin soit dégagé et nous avons décollé. Dans le kilomètre et demi de course, nous avons réussi à retrouver notre chemin sans me faire voir. En jetant nos masques et en aérant nos vêtements en sueur, nous ne nous sommes jamais sentis plus stupides et plus vivants. Une adolescente est sortie de son allée en face de nous. Je lui ai donné une vague. Elle a regardé nos masques à gaz, a haussé les épaules et nous a souri.

Masques à gaz de l'ère de Tchernobyl? Totalement nécessaire…

P.S. Exploration Urbaine. Ne jamais voler / vandaliser / égarer tout ce que vous trouvez. Gardez les sites tels que vous les avez trouvés et soyez respectueux.