Dans la vingtaine - Thomas Young

Le génie universel visionnaire du XXe siècle

Introduction rapide

La quatrième entrée de cette série de Masters of Many dans leurs années formatrices manque de la popularité de nos précédents protagonistes, en particulier par rapport à Da Vinci & Franklin; Thomas Young, cependant, incarne néanmoins le portrait parfait d'un polymathe du XXe siècle. Loué par Eisenstein, Asimov et Maxwell, les réalisations de Young sont innombrables et percutantes; comme le disait l'auteur réputé Isaac Asimov [de Young]:

Il était le meilleur type de bébé prodige, le genre qui devient un prodige adulte

Young avait un désir rare et fébrile d’apprendre et d’accomplir en son sein; cette ténacité dans la recherche du savoir, associée à une intelligence brute clairement accrue, a conduit à une vie particulièrement productive et prolifique.

Pour rester dans le contexte des entrées précédentes, limitons les périphériques historiques à une décennie de formation, en posant la question suivante: comment était-il dans sa vingtaine?

Note-réalisations dignes

- établi la théorie de la lumière par ondes à travers son expérience en double fente; premier physicien à suggérer que la lumière est à la fois une particule et une onde

- Contributions significatives au déchiffrement des hiéroglyphes égyptiens, en particulier la pierre de Rosette; polyglotte de longue date avec une maîtrise de cinq langues

- Médecin qui a jeté les bases de la vision et de la théorie des couleurs en identifiant la présence de trois types de fibres nerveuses dans la rétine

- Physicien bien rodé de la Royal-Society ayant fait une quantité vertigineuse d'entrées dans l'Encyclopaedia Britannica, allant de la vision à la lumière, à la mécanique, à l'énergie (attribuée au terme lui-même), au langage et enfin à la musique

De 20 à 30 ans (1793–1803)

Dès sa naissance, il était clair que Thomas Young possédait une intelligence prodigieuse. À l'âge de six ans, par exemple, il a trouvé l'école du village très ennuyeuse - il a donc été envoyé chez un ecclésiastique comme une forme d'avancement. Young, dans son autobiographie, a presque immédiatement exprimé sa frustration, affirmant que le clergyman "n'avait ni le talent ni le tempérament pour bien enseigner."

Young n'a passé que six années supplémentaires dans des établissements d'enseignement officiels. À sa sortie de l'école préparatoire en 1786, il maîtrisait déjà de nombreuses langues (ancienne et moderne) et maîtrisait la physique newtonienne. À l'âge de treize ans, ennuyé par la scolarisation, Young devint tuteur à Hudson Gurney (petit-fils de David Barclay); il y resta de 1787 à 1792. Gurney, ami de toujours, remarqua que Young:

Croyait ce qu’un homme peut faire, un autre peut s’il est prêt à faire l’effort

Une démonstration classique de sa persévérance tout au long de sa vie, par dix-sept jeunes, animée par presque tous les écrits majeurs sur l’antiquité (Aristote, Platon, Newton, etc.) dans leur langue d’origine. Newton’s Opticks, en particulier, a suscité un intérêt de longue date pour le concept de vision, la mécanique de la lumière et l’anatomie de l’œil. Il commença à étudier la médecine à l’hôpital St Bartholomew à Londres en 1792; de plus, il s’est inscrit comme assistant à l’hôpital. Nécessaire pour disséquer un œil de bœuf, il a commencé à noter une série d’idées et d’expériences…

Isaac Newton’s Opticks

Young n'a pas perdu de temps à mettre en œuvre une vie de productivité prolifique: en 1793, à l'âge de vingt ans, il soumit sa toute première publication à la Royal Society of Long: Observations On Vision. Sur la base de cette thèse, à l'âge inhabituellement jeune de vingt et un ans, Young fut élu membre de la Royal Society.

Deux ans plus tard, Young, âgé de 23 ans, obtint son diplôme de docteur en médecine de l'Université de Göttingen après son transfert, en 1796.

L’année prochaine, en raison des exigences réglementaires fixées par le Royal College of Physicians, Young a découvert qu’il devrait suivre quelques années de médecine afin d’obtenir un doctorat en médecine et de devenir médecin en exercice en Angleterre; il s’est donc inscrit une dernière fois au Emmanuel College de Cambridge. La même année (1797), à vingt-quatre ans, Young se retrouva soudainement financièrement stable, héritant de la succession de son grand-oncle Richard Brocklesby.

À vingt-six ans, Young s'est établi en tant que médecin et a officiellement ouvert un lieu de pratique exclusif au 48 Welbeck Street, Londres (voir ci-dessous). Son intérêt principal à cette époque était la perception sensorielle et l'anatomie de l'œil.

Plaque commémorative au 48 Welbeck Street, Londres

L'année suivante, Young, âgé de 27 ans, un peu distrait de sa profession de médecin, accéléra le rythme de ses publications. Le premier semestre de l'année, il soumit le son et la lumière à la Royal Society; Au second semestre de l'année, il a soumis un autre article sur le mécanisme de l'oeil, qui mesurait l'astigmatisme pour la première fois.

En 1801, Young, poursuivant son foisonnement de publications, publia l'une de ses œuvres les plus légendaires: Sur la théorie de la lumière et des couleurs. Cette thèse révolutionnaire contenait non pas une, mais deux théories monumentales. Tout d'abord, il a présenté une théorie de la lumière par ondes utilisant la longueur d'onde de différentes couleurs de lumière par diffraction (avant son expérience à double fente). Ensuite, il a exposé la théorie de la vision trichromatique pour expliquer comment l’œil pouvait détecter les couleurs - une théorie que nous connaissons aujourd’hui est très vraie compte tenu des trois types de cônes situés dans la rétine. Pour terminer l'année à vingt-huit ans, Young fut nommé professeur de «philosophie naturelle» (essentiellement physique) à la Royal Institution.

En 1802, Young, âgé de vingt-neuf ans, est nommé secrétaire aux affaires étrangères de la Royal Society. L'année suivante (1803), l'année de clôture de cette introspection, notre héros rompit son engagement et résolut de s'engager dans un autre engagement de toute une vie. À trente ans, Young démissionna de son poste de professeur à la Royal Institution, affirmant qu'il craignait que ses fonctions ne gênent sa pratique médicale (il est beaucoup plus probable qu'il ait simplement trouvé le poste de professeur distrait de ses nombreuses expériences). Cette même année, il a rencontré une Eliza Maxwell, son amour de toujours qu’il épouserait bientôt.

Bizarreries, rumeurs et controverses

Les personnes qui possèdent des forces énormes ont tendance à compenser cela par des faiblesses tragiques. Comme nous l’avons vu avec les précédents protagonistes, chaque lumière brillante projette une ombre; alors, la question suit: quelles ombres ont suivi Thomas Young?

Le chevauchement d'une bizarrerie et d'une controverse, une association négative attribuable à Young était sa pratique plutôt expérimentale, peu orthodoxe et parfois discutablement inhumaine. Tout le monde sait que Young, dans sa brillante rébellion et son indépendance intellectuelle, détestait vivement les méthodes médicales traditionnelles; il s'est donc souvent tourné vers des méthodes de traitement non expérimentées et expérimentales. Amoureux de la science et de l’histoire, observant les réalisations de Young des siècles plus tard, ses méthodes de médecin m’intriguent; En tant que patient du XIXe siècle ayant terriblement besoin d’une affection grave, le féroce médecin vénéré pour sa physique et ses nombreuses expériences n’inspirait pas vraiment la confiance.

Cette apathie à l’égard de sa carrière de médecin, tout en lui permettant sans aucun doute de poursuivre ses multiples intérêts, conduisit naturellement à un bilan commercial médiocre. Si Young n’avait pas hérité de la succession de son oncle, il est fort probable que Young se soit heurté à de graves problèmes financiers ou, pire encore, aurait réduit ses connaissances, qui s’étendaient rapidement.

De plus, aussi complet que fût le jeune Young, il était célèbre pour être un pauvre communicateur. Son poste de professeur, par exemple, laisse entrevoir que M. Young n’a peut-être pas quitté le poste autant qu’on lui a demandé de démissionner; Au cours des deux premières années de ses conférences, il a été noté que ses enseignements étaient très techniques, trop volumineux et, bien entendu, constitués de ses derniers résultats d’expérience personnelle. George Peacock, l'un de ses contemporains, a déclaré ce qui suit:

Ses paroles n'étaient pas celles d'usage courant et l'arrangement de ses idées était rarement le même que celui avec lequel il conversait. Il était donc pire calculé que n'importe quel homme de ma connaissance pour la communication des connaissances.

En clôture

Qui était Thomas Young dans la vingtaine? Un vrai génie bourreau de travail, passionné de médecine, de physique et du meilleur des deux mondes: vision, optique et œil.

At-il été accompli dans la vingtaine? Oui. Sur les quatre protagonistes résumés, Young a maintenu une constance surréaliste dans la productivité, observée depuis sa plus tendre enfance, bien au-delà de la vingtaine. Comme indiqué ci-dessus, nombre de ses découvertes scientifiques n’ont été possibles que grâce à la stabilité financière dont il a hérité.

À l'approche de la trentaine, Young était sur le point de réaliser ses plus grandes contributions (l'expérience de la double fente et le déchiffrement de Rosetta Stone). Son rythme dans les publications, les expériences et les contributions s’affaiblissait rarement avec l’âge; & son champ d'action dans des sujets qui l'intéressent, semble-t-il, ne fait que s'étendre avec le temps. Rappelant d’autres rebelles intellectuels qui ont tracé leur propre chemin, je voudrais souligner une leçon que les jeunes ont vécue: refusez de laisser les universités et les chemins traditionnels éclipser votre éducation. Votre meilleur travail viendra de l’alignement de multiples objectifs, compétences et intérêts, toutes caractéristiques qui vous sont très personnelles - trouvez le moyen de créer votre propre chemin vers cet endroit idéal, c’est rarement celui qui a déjà été parcouru. Oui, Thomas Young n’est certainement pas un nom bien connu sous le nom de Benjamin Franklin ou de Léonard de Vinci, mais laissez tous vos doutes à la porte, Thomas Young est grandement sous-estimé en tant que génie universel du XXe siècle.

Entrées additionnelles

Partie I - Benjamin Franklin

Partie II - Russell Bertrand

Partie III - Leonardo Da Vinci

Partie V - Mary Somerville

Partie VI - Richard Feynman

Partie VII - Sir Francis Bacon

Partie VIII - Jacques Cousteau

Sources

Le dernier homme qui savait tout: Thomas Young