Célébrer Jerrie Cobb, pionnière pour les femmes dans l'espace

Jerrie Cobb, une pionnière dans la quête des femmes dans l'espace, est décédée à l'âge de 88 ans. Cette icône féministe est décédée le 18 mars dans le centre de soins palliatifs de Sun City, mais sa mort n'a pas été annoncée publiquement avant le 18 avril. Elle est plus connue en tant que membre déclarée du Mercury 13, un groupe de femmes qui ont subi les mêmes tests que les hommes de Mercury Seven, mais qui n’ont jamais voyagé dans l’espace uniquement à cause de leur sexe.

Geraldyn Menor Cobb a été la première femme à réussir les mêmes tests de pré-vol que les astronautes Mercury, bien que ceux-ci n'aient pas été officiellement effectués par la NASA. Elle est souvent désignée comme la première candidate féminine à la NASA comme astronaute, mais l’agence spatiale n’a autorisé les candidates que jusqu’en 1978, soit quinze ans après que l’URSS ait fait de Valentina Tereshkova la première femme dans l’espace. En 1983, Sally Ride est devenue la première femme américaine à entrer en orbite autour de la Terre et la première mission spatiale américaine pilotée par une femme n’a eu lieu qu’en 1995. En préparation de ce vol, la pilote Eileen Collins a invité Cobb sur le site de lancement un invité spécial.

Jerrie Cobb pose à côté d'une capsule spatiale Mercury. Crédit image: NASA

«Cobb, avec 24 autres femmes, a subi des tests physiques similaires à ceux des astronautes Mercury, convaincus qu'elle pourrait devenir une stagiaire en astronaute. Toutes les femmes qui ont participé au programme, connues sous le nom de FLAT (First Lady Strainonaut Trainees), étaient des pilotes qualifiés », décrit la NASA dans une page de biographie du pionnier de l'espace.

Prendre l'avion

Cobb est née en 1931. Elle a piloté l’avion Waco à cockpit ouvert de son père à 12 ans et est devenue pilote à 16 ans. Deux ans plus tard, elle a été autorisée à former d’autres pilotes. Elle a fréquenté l'Oklahoma College for Women (actuellement l'Université des sciences et des arts de l'Oklahoma) pendant un an avant de quitter l'école. Gagnant sa vie en tant que joueur de softball semi-professionnel pour le Queens d'Oklahoma City, elle a économisé assez d'argent pour acheter son propre avion, un Fairchild PT-23 en surplus de la Seconde Guerre mondiale.

En battant un avion du commandant de bord, Cobb a établi trois records du monde en vol: le plus long vol sans escale et le record du monde de vitesse en avion léger, suivis l'année suivante par un nouveau record de plus haute altitude jamais atteint dans un avion léger, 37.010 pieds. Elle était également la première femme à voler au salon aéronautique de Paris.

Après la fin de la guerre, la plupart des emplois de vol ont été confiés à des pilotes masculins, forçant Cobb à occuper des positions moins souhaitables, notamment épousseter les récoltes, patrouiller des pipelines et transporter les excédents de guerre dans l'armée de l'air péruvienne et d'autres endroits. Pendant qu'elle transportait des marchandises, Cobb a été arrêtée en Équateur alors qu'elle faisait le plein, accusée d'espionnage.

Ces réalisations ont attiré l’attention des éclaireurs à la recherche de femmes capables de supporter les rigueurs du vol spatial. Cependant, les emplois qu’elles envisageaient d’exercer dans l’espace étaient des «travaux féminins» traditionnels, tels que l’utilisation de téléphones et le travail de secrétariat.

Le groupe a demandé à Cobb de subir les mêmes tests que les astronautes Mercury potentiels, une épreuve à laquelle Cobb a réussi. Elle a recommandé 25 autres femmes pilotes aux fins d'essais, et la moitié de ces femmes ont également réussi. Les femmes qui ont participé au programme FLAT, une série d’essais réalisés par le Dr Randy Lovelace sans la sanction officielle de la NASA, ont été baptisées Mercury 13.

La fuite pour l'égalité

Malgré ses réalisations, Cobb était très sexiste dans les médias. Ses reportages publiaient ses mensurations et décrivaient ses vêtements en détail, comme si elle était présentée dans un magazine de mode.

En 1962, Cobb a témoigné devant le Congrès alors que l’assemblée législative examinait si les femmes devaient être autorisées à voyager dans l’espace. Elle a également demandé à la NASA d'éliminer l'exigence selon laquelle les astronautes devaient être formés en tant que pilotes de combat. Cette réserve a créé un obstacle supplémentaire pour amener les femmes dans l'espace, les membres des services féminins n'étant pas autorisés à s'entraîner au combat.

Lorsque l'Union soviétique a lancé Tereshkova dans l'espace en 1963, Cobb a rendu compte de l'histoire en expliquant comment les femmes étaient aussi capables que les hommes de faire face aux rigueurs du vol spatial.

«Le projet de test féminin de Lovelace, financé par des fonds privés, a de nouveau attiré l’attention des médias lorsque la cosmonaute soviétique Valentina Tereshkova est devenue la première femme dans l’espace en 1963. En réponse, Clare Booth Luce a publié un article dans le magazine Life qui critiquait la NASA et les décideurs américains. En incluant des photographies des treize finalistes de Lovelace, les noms des treize femmes ont été rendus publics pour la première fois », écrit Margaret A. Weitekamp pour la NASA.

Les membres du Mercury 13 étaient au moins aussi qualifiés que Tereshkova pour voler dans l’espace. Mais, comme beaucoup trop de femmes scientifiques, leurs contributions et leurs compétences ont été négligées dans les médias et par les organisations scientifiques, en faveur de leurs homologues masculins.

L'héritage de Cobb

Au cours de ses dernières années, Cobb a passé son temps à aider les autres, parcourant l'Amazonie en tant que missionnaire chrétienne, apportant de la nourriture et des médicaments aux personnes dans le besoin. Elle a écrit deux livres, Women into Space et Solo Pilot. Pour son travail, Cobb a reçu la médaille d’or Amelia Earhart, le prix Wright Wright de l’industrie de l’air, ainsi que plusieurs autres distinctions. L’Organisation nationale des femmes a fait campagne pour que Cobb soit envoyé dans l’espace à bord de la navette spatiale dans le cadre d’études gériatriques impliquant John Glenn, mais cette tentative s’est avérée infructueuse.

En 1995, Cobb (troisième à gauche) était invité à assister au lancement de la première mission spatiale américaine pilotée par une femme. De gauche à droite: Gene Nora Jessen, Wally Funk, Jerrie Cobb, Jerri Truhill, Sarah Ratley, Myrtle Cagle et Bernice Steadman. Crédit image: NASA

Une pièce de théâtre produite à partir de Broadway en 2017, Ils lui ont promis la lune, était basée sur la vie de Jerrie Cobb.

Cobb a fait de grands progrès dans la lutte pour l'égalité des droits des femmes alors que le mouvement des droits civiques était en plein essor et que le programme d'espace humain commençait tout juste à démarrer. Cobb a grandement contribué à faire comprendre à la NASA que les femmes jouent et continueront de jouer un rôle considérable dans l'exploration et la colonisation de l'espace. Elle a été une source d’inspiration et de lumière pour les générations futures.