Célébration de Jerrie Cobb, pionnière des femmes dans l'espace

Jerrie Cobb, pionnière dans la campagne pour amener les femmes dans l'espace, est décédée à l'âge de 88 ans. Cette icône féministe est décédée le 18 mars à Hospice Care à Sun City Center, mais son décès n'a été annoncé au public que le 18 avril. Elle est surtout connue comme un membre franc du Mercury 13 - un groupe de femmes qui ont subi tous les mêmes tests que les hommes de Mercury Seven, mais qui n'ont jamais voyagé dans l'espace en raison uniquement de leur sexe.

Geraldyn Menor Cobb a été la première femme à passer tous les mêmes tests de contrôle en amont que les astronautes de Mercure, bien que ceux-ci n'aient pas été officiellement effectués par la NASA. Elle est souvent considérée comme la première candidate astronaute de la NASA, mais l'agence spatiale n'a autorisé les candidatures féminines qu'en 1978, 15 ans après que l'URSS ait fait de Valentina Tereshkova la première femme dans l'espace. En 1983, Sally Ride est devenue la première femme américaine à entrer en orbite autour de la Terre, et la première mission spatiale américaine pilotée par une femme n'a eu lieu qu'en 1995. En préparation de ce vol, le pilote Eileen Collins a invité Cobb au site de lancement en tant que un invité spécial.

Jerrie Cobb pose à côté d'une capsule spatiale Mercury. Crédit d'image: NASA

«Cobb, ainsi que 24 autres femmes, ont subi des tests physiques similaires à ceux effectués par les astronautes de Mercure avec la conviction qu'elle pourrait devenir stagiaire astronaute. Toutes les femmes qui ont participé au programme, connues sous le nom de First Lady Astronaut Trainees (FLAT), étaient des pilotes qualifiés », décrit la NASA dans une page de biographie pour la pionnière de l'espace entreprenante.

Prendre l'avion

Cobb est née en 1931 et elle a piloté l'avion Waco à cockpit ouvert de son père à l'âge de 12 ans, devenant pilote à l'âge de 16 ans. Deux ans plus tard, elle a été certifiée pour former d'autres pilotes. Elle a fréquenté l'Oklahoma College for Women (actuellement l'Université des sciences et des arts de l'Oklahoma) pendant un an avant de quitter l'école. Gagner sa vie en tant que joueuse semi-professionnelle de softball pour les Queens d'Oklahoma City, elle a économisé suffisamment d'argent pour acheter son propre avion, un Fairchild PT-23 excédentaire de la Seconde Guerre mondiale.

Aux commandes d'un Aero Commander, Cobb a établi trois records du monde en vol - le plus long vol sans escale et le record du monde de vitesse des avions légers en 1959, suivi l'année suivante par un nouveau record de la plus haute altitude jamais atteinte dans un avion léger, 37 010 pieds. Elle a également été la première femme à voler au Salon du Bourget.

Après la fin de la guerre, la plupart des emplois aériens sont allés à des pilotes masculins, obligeant Cobb à prendre des positions moins souhaitables, y compris le dépoussiérage des cultures, les pipelines de patrouille et le transport de l'excédent de guerre à l'armée de l'air péruvienne et à d'autres endroits. Pendant qu'elle transportait du fret, Cobb a été arrêtée en Équateur alors qu'elle faisait le plein, accusée d'être une espionne.

Ces réalisations ont attiré l'attention des éclaireurs à la recherche de femmes capables de gérer les rigueurs du vol spatial. Cependant, les emplois qu'ils envisageaient pour les femmes exerçant dans l'espace étaient des «travaux féminins» traditionnels, comme faire fonctionner des téléphones et effectuer des travaux de secrétariat.

Le groupe a demandé à Cobb de subir les mêmes tests que les astronautes potentiels de Mercure, une épreuve que Cobb a passée. Elle a recommandé 25 autres pilotes féminins pour les tests, et la moitié de ces femmes ont également réussi. Les femmes qui ont participé au programme FLAT, une série de tests effectués par le Dr Randy Lovelace sans sanction officielle de la NASA, sont devenues les Mercury 13.

La fuite vers l'égalité

Malgré ses réalisations, la couverture médiatique de Cobb était très sexiste, avec des reportages publiant ses mesures et décrivant ses vêtements en détail, comme si elle était présentée dans un magazine de mode.

En 1962, Cobb a témoigné devant le Congrès, alors que le législateur examinait si les femmes devaient être autorisées à voyager dans l'espace. Elle a également pressé la NASA d'éliminer l'exigence selon laquelle les astronautes devaient être formés en tant que pilotes de combat. Cette réserve a créé un obstacle supplémentaire pour amener les femmes dans l'espace, car les femmes militaires n'étaient pas autorisées à s'entraîner au combat.

Lorsque l'Union soviétique a lancé Tereshkova dans l'espace en 1963, Cobb a rendu public l'histoire comme un exemple de la façon dont les femmes étaient tout aussi capables que les hommes de gérer les rigueurs du vol spatial.

«Le projet de test de Lovelace, financé par des fonds privés, a retenu l'attention des médias lorsque la cosmonaute soviétique Valentina Tereshkova est devenue la première femme dans l'espace en 1963. En réponse, Clare Booth Luce a publié un article dans le magazine Life critiquant la NASA et les décideurs américains. En incluant des photographies des treize finalistes de Lovelace, les noms des treize femmes sont devenus publics pour la première fois », écrit Margaret A. Weitekamp pour la NASA.

Les membres du Mercury 13 étaient au moins aussi qualifiés que Tereshkova pour voler dans l'espace. Mais, comme c'est le cas pour beaucoup trop de femmes dans les sciences, leurs contributions et leurs capacités ont été négligées dans les médias et par les organisations scientifiques, en faveur de leurs homologues masculins.

L'héritage de Cobb

Dans ses dernières années, Cobb a passé son temps à aider les autres, à voler autour de l'Amazonie en tant que missionnaire chrétien, apportant de la nourriture et des médicaments aux personnes dans le besoin. Elle a écrit deux livres, Women into Space et Solo Pilot. Pour son travail, Cobb a reçu la médaille d'or Amelia Earhart of Achievement, le Bishop Wright Air Industry Award et plusieurs autres distinctions. L'Organisation nationale des femmes a fait campagne pour que Cobb soit envoyée dans l'espace à bord de la navette spatiale dans le cadre d'études gériatriques impliquant John Glenn, mais cette campagne s'est avérée infructueuse.

En 1995, Cobb (troisième à gauche) a été invité à assister au lancement de la première mission spatiale américaine pilotée par une femme. De gauche à droite: Gene Nora Jessen, Wally Funk, Jerrie Cobb, Jerri Truhill, Sarah Ratley, Myrtle Cagle et Bernice Steadman. Crédit d'image: NASA

Une pièce off-Broadway produite en 2017, They Promised Her the Moon, était basée sur la vie de Jerrie Cobb.

Cobb a fait de grands progrès dans la lutte pour l'égalité des droits des femmes en même temps que le mouvement pour les droits civiques était en plein essor et que le programme spatial humain commençait à peine. Cobb a joué un rôle majeur pour faire comprendre à la NASA que les femmes jouent et continueront de jouer des rôles énormes dans l'exploration et la colonisation de l'espace. Elle était une inspiration et une lumière directrice pour les générations futures.