Hayabusa2 dévoile les secrets de l’astéroïde

Le premier lot de données collectées par la sonde Hayabusa2 - en orbite autour de l’astéroïde Ryugu - révèle les indices de la formation de l’objet et de ses débuts, ainsi que des conditions de son système solaire.

La sonde spatiale a rassemblé une grande quantité d’images et d’autres données qui donnent aux chercheurs des indices sur la formation de Ryugu à partir d’un corps parent plus important. Ces détails devraient, à leur tour, permettre aux chercheurs de mieux estimer les quantités et les types de matériaux essentiels à la vie présents lors de la formation de la Terre.

La sonde Hayabusa2, lancée le mercredi 3 décembre 2014, repose sur une fusée orange et blanche de plus de 50 mètres de haut, pesant près de 300 tonnes, qui vient du centre spatial de Tanegashima, dans le sud-ouest du Japon.

Ryugu est un astéroïde de type C - riche en carbone - d'environ 900 m de large (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

Le professeur Seiji Sugita du Département des sciences terrestres et planétaires de l’Université de Tokyo a supervisé le lancement réussi: «Je ne me suis jamais senti aussi excité et nerveux en même temps, ce n’était pas simplement une autre expérience scientifique au-dessus de cette fusée. C’était le point culminant du travail de ma vie et les espoirs et les rêves de toute mon équipe. "

Sa trajectoire soigneusement calculée a balancé Hayabusa2 autour de la Terre pour prendre de la vitesse et atteindre sa destination dans la ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter. Elle est arrivée dans les délais prévus à sa cible - l'astéroïde Ryugu - le mercredi 27 juin 2018.

Depuis lors, la sonde a utilisé une large gamme de caméras et d’instruments pour collecter des images et des données sur Ryugu, qu’elle envoie en permanence aux chercheurs sur Terre. Hayabusa2 a même effectué un bref atterrissage en douceur sur l'astéroïde et se prépare pour une seconde opération dans laquelle il recueillera des matériaux en surface, le régolithe, pour les ramener sur Terre. Même s'il faudra encore une année avant le retour de l'échantillon, l'équipe est loin d'être inactive entre-temps.

Sugita décrit les progrès réalisés jusqu'ici par la sonde: «Quelques mois à peine après la réception des premières données, nous avons déjà effectué des découvertes alléchantes.

«Le principal étant la quantité d'eau ou son manque, Ryugu semble posséder. C’est beaucoup plus sec que prévu, et compte tenu du fait que Ryugu est assez jeune (environ 100 millions d’années selon les astéroïdes), cela laisse supposer que le corps de sa société était également largement dépourvu d’eau. »

Ryugu a un albédo ou réflectance inhabituellement bas de 2%, donc à nos yeux, il est plus noir que le charbon. Les caméras de Hayabusa2 sont particulièrement sensibles pour résoudre les détails les plus fins (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

Des collègues de Sugita déclarent dans un document complémentaire que divers instruments sur Hayabusa2, notamment une caméra à lumière visible et un spectromètre proche infrarouge, confirment ce manque d'eau.

Ce fait pourrait être très significatif, car on pense actuellement que toute l’eau de la Terre provient d’astéroïdes locaux, de comètes éloignées et de la nébuleuse ou du nuage de poussière qui est devenu notre soleil. La présence d'astéroïdes secs dans la ceinture d'astéroïdes modifierait les modèles utilisés pour décrire la composition chimique du système solaire initial.

Sugita explique: «Cela a des implications pour retrouver la vie. Il existe d'innombrables systèmes solaires et la recherche de la vie au-delà de nos besoins doit être orientée. Nos résultats peuvent affiner les modèles qui pourraient aider à limiter les types de systèmes solaires que la recherche de vie devrait cibler. ”

Mais c’est plus que de l’eau; D'autres composés essentiels à la vie existent chez les astéroïdes et Ryugu a également des surprises. Pour comprendre pourquoi il est important de savoir que Hayabusa2 n’est pas le seul robot terrestre à explorer les astéroïdes pour le moment. En 2016, la NASA a lancé OSIRIS-REx, qui est arrivé à son astéroïde cible Bennu le 3 décembre 2018, quatre ans après le lancement de Hayabusa2.

Les deux projets ne sont pas en concurrence mais partagent activement des informations et des données susceptibles de s’entraider. Les chercheurs comparent leurs astéroïdes pour en apprendre encore plus qu'il ne serait possible s'ils n'en sondaient qu'un. Bien qu'ils se ressemblent à bien des égards, Bennu et Ryugu diffèrent considérablement dans certains domaines. Ils sont tous les deux extrêmement sombres, ont la forme d’une toupie et sont recouverts de gros rochers, mais Ryugu contient beaucoup moins d’eau.

Les chercheurs se grattent la tête.

On ignore comment le corps parent de Ryugu est devenu si déshydraté. Il est possible qu’il ait été chauffé intérieurement par des matières radioactives ou soumis à des bombardements prolongés par d’autres corps rocheux (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

Sugita poursuit: «J'espérais que la surface de Ryugu était plus variée que les précédentes observations au sol l'avaient suggéré. Mais chaque surface et bloc de Ryugu semble être comme les autres, montrant la même pénurie d’eau.

«Cependant, ce qui a été ressenti comme une limitation est maintenant éclairant; L’homogénéité de Ryugu démontre la capacité de nos instruments à capturer des données nuancées. C'est également une constante nécessaire pour comparer les données ultérieures. Une grande partie de la science consiste à contrôler les variables et Ryugu le fait pour nous. ”

Au fur et à mesure que Hayabusa2 continue à explorer, nos chercheurs voisins rapprochent peu à peu son histoire, qui est intimement liée à la nôtre. Sugita et ses collègues pensent que Ryugu vient d’un astéroïde parent de plusieurs dizaines de kilomètres de large, très probablement des familles d’astéroïdes Polana ou Eulalia.

Sugita conclut: «Grâce aux missions parallèles de Hayabusa2 et d’OSIRIS-REx, nous pouvons enfin aborder la question de l’origine de ces deux astéroïdes.

"Que Bennu et Ryugu soient des frères et sœurs, tout en présentant des traits extrêmement différents, implique qu'il doit exister de nombreux processus astronomiques passionnants et mystérieux qu'il nous reste à explorer."

Recherche originale: http://dx.doi.org/10.1126/science.aaw0422

Publié à l'origine sur Scisco Media https://sciscomedia.co.uk/hayabusa2-ryugu/