Une tempête se prépare sur Neptune

Une nouvelle tempête massive se forme sur Neptune, semblable aux systèmes détectés par le vaisseau spatial Voyager 2 lorsqu’il est passé sur cette planète en 1989. Découvert par des astronomes utilisant le télescope spatial Hubble, c’était la première fois qu’un tel système était détecté dans des images prises en 2018, a été vu lors de sa formation.

Semblables à la grande tache rouge de Jupiter, les grandes taches noires de Neptune sont formées par des systèmes à haute pression dans l’atmosphère de cette planète. C'est différent de notre propre monde, où les tempêtes se forment dans les zones de basse pression. En étudiant les mécanismes de ces systèmes, les chercheurs espèrent mieux comprendre notre système solaire, ainsi que les planètes en orbite autour d’autres étoiles.

«Si vous étudiez les exoplanètes et que vous voulez comprendre leur fonctionnement, vous devez d'abord comprendre nos planètes. Nous avons si peu d’informations sur Uranus et Neptune », a déclaré Amy Simon, scientifique en sciences planétaires au Goddard Space Flight Center de la NASA.

La planète Neptune dans deux photos composites différentes. Sur l'image de Hubble à gauche, nous voyons la sombre tempête nouvellement découverte, entourée de nuages ​​blancs, plus haute dans l'atmosphère. Sur la droite, la

Le développement des nuages ​​deux ans avant la formation du nouveau point sombre suggère que ces tempêtes commencent bien plus profondément dans l'atmosphère de Neptune que ne le pensaient les astronomes.

Les allées et venues des vaisseaux spatiaux et des tempêtes

Lorsque Voyager 2 a dépassé Neptune à la fin de son périple dans le système solaire externe, le satellite a enregistré des images de deux systèmes de tempête, que les astronomes ont surnommés «Le grand point sombre» et «Le point sombre 2». de la terre. Cependant, lorsque le télescope spatial Hubble a défini sa vision de Neptune dans les années 1990, ces fonctions ne sont plus visibles. Cela a été une surprise pour les astronomes, car la grande tache rouge de Jupiter est visible depuis 1830 et s'est peut-être formée il y a 350 ans.

«Une étude menée par l'Université de Californie à Berkeley, Andrew Hsu, étudiant au premier cycle, estime que les taches sombres apparaissent tous les quatre à six ans sous différentes latitudes et disparaissent au bout de deux ans environ», expliquent les responsables de la NASA.

La grande tache rouge sur Jupiter est stabilisée par des jets de jets fins de chaque côté du système. Crédit image: NASA

La grande tache rouge de Jupiter est maintenue en place par de minces ruisseaux, empêchant la tempête de se déplacer vers le nord ou le sud. Une telle protection ne fait pas partie de l'atmosphère de Neptune, où les vents traversent des bandes beaucoup plus larges. Ici, sur la planète la plus éloignée du système solaire, les vents près de l’équateur se déplacent vers l’ouest, tandis que les vents plus proches des pôles soufflent dans une direction est. Les tempêtes sur ce monde oscillent généralement entre ces latitudes avant de se séparer.

Préparer une tempête

Alors que les chercheurs ont étudié une petite tache sombre observée pour la première fois dans l'atmosphère de Neptune en 2015, ils ont repéré un rassemblement séparé de petits nuages ​​blancs dans l'hémisphère nord. Ceux-ci formèrent plus tard une nouvelle tempête, presque identique en taille et en forme au Great Dark Spot vu par Voyager. Cette tempête massive mesure près de 11 000 km de long.

Les nuages ​​blancs qui précèdent le système de tempêtes sur Neptune peuvent ressembler aux nuages ​​lenticulaires de la Terre, comme ceux observés au-dessus du mont. Shasta. Crédit image: rubengarciajrphotography / Flickr

Les nuages ​​se développent très haut dans l'atmosphère de Neptune à partir de cristaux de méthane, créant ainsi des nuages ​​blancs. Les chercheurs ont émis l’hypothèse qu’ils se formaient au-dessus des tempêtes, comme les nuages ​​lenticulaires flottent près du sommet des montagnes de notre propre monde. Dans ce cas, ces nuages ​​blancs sont devenus plus brillants juste avant que la région sombre ne devienne visible pour Hubble. Des modèles informatiques suggèrent que les tempêtes les plus massives sont précédées des nuages ​​les plus brillants.

«La tache se trouve dans l'hémisphère Nord et dérive plus lentement vers l'ouest que les vents environnants. Les taches noires ne peuvent être identifiées qu'en lumière visible, en raison de leur forte absorption aux longueurs d'ondes bleues, et seul le télescope spatial Hubble a une résolution spatiale suffisante pour les détecter », expliquent les chercheurs dans un article publié dans Geophysical Research Letters.

Neptune est classé comme un géant de glace, composé d'un noyau rocheux, entouré d'un intérieur riche en eau, recouvert de couches d'hydrogène et d'hélium. Uranus, une planète similaire à Neptune, possède actuellement une calotte nuageuse brillante et orageuse autour de son pôle nord. Le méthane dans l'atmosphère d'Uranus et de Neptune reflète la lumière bleu-vert, conférant à chaque monde une teinte bleuâtre.

Bien que la vitesse du vent dans une tempête sur Neptune n’ait jamais été mesurée directement, les astronomes pensent qu’ils pourraient atteindre des vitesses allant jusqu’à 360 km par heure, soit à peu près la même vitesse que la vitesse du vent la plus élevée jamais enregistrée sur Terre.